À Rio, pays en proie à la dengue, les moustiques infectés par des bactéries font la différence

À Rio, pays en proie à la dengue, les moustiques infectés par des bactéries font la différence

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Depuis que Rio de Janeiro a déclaré l'état d'urgence de santé publique après une épidémie de dengue le mois dernier, la ville a augmenté ses capacités de dépistage, ouvert une douzaine de centres de santé pour la dengue et formé du personnel médical pour répondre aux besoins toujours croissants de sa population.

Mais à Niteroi, ville sœur de Rio, juste de l’autre côté de la baie de Guanabara, c’est une autre histoire. Abritant environ un demi-million d'habitants, Niteroi n'a enregistré que 403 cas suspects de dengue jusqu'à présent cette année, et son taux d'incidence par habitant est l'un des plus bas de l'État, avec 69 cas confirmés pour 100 000 habitants.

A titre de comparaison, la ville de Rio a un taux d'incidence de 700 pour 100 000 habitants, avec plus de 42 000 cas.

Le virus de la dengue se transmet entre humains par des moustiques infectés, mais un type de bactérie appelé Wolbachia peut interrompre la transmission de la maladie.

Les responsables de la santé affirment qu'un programme pilote lancé à Niteroi en 2015, dans le cadre duquel des scientifiques élèvent des moustiques porteurs de la bactérie Wolbachia, a aidé la ville dans sa lutte contre la dengue.

La stratégie Wolbachia a été lancée au cours de la dernière décennie par le World Mosquito Program, une organisation à but non lucratif. Il a été testé pour la première fois en Australie en 2011 et le groupe a depuis mené des essais dans plus d'une douzaine de pays, dont le Brésil. Cette initiative constitue une alternative intéressante à l’heure où l’agence de santé des Nations Unies prévient que les cas de dengue signalés dans le monde ont décuplé au cours de la dernière génération.

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À Niteroi, le maire Axel Grael a déclaré avoir demandé de l'aide après l'épidémie de dengue de 2012, lorsque les autorités ont reçu des milliers de notifications et qu'une personne est décédée. La ville a conclu un partenariat avec l'Institut Fiocruz, le Programme mondial contre les moustiques et le ministère de la Santé, et les cas ont depuis diminué.

“C'était un moment de grande inquiétude dans le pays et à Rio”, a rappelé Grael dans une interview accordée vendredi à l'Associated Press à Niteroi. “Aujourd'hui, après avoir appliqué la technique Wolbachia, nous avons de bien meilleurs résultats.”

La dengue est une infection virale transmise à l'homme par des moustiques infectés. Beaucoup de personnes infectées ne développent jamais de symptômes, mais d’autres souffrent d’une forte fièvre, de maux de tête, de courbatures, de nausées et d’éruptions cutanées. Si la plupart s’améliorent au bout d’une semaine environ, certains développent une forme grave nécessitant une hospitalisation et pouvant être mortelle.

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Les pluies fréquentes et les températures élevées, qui accélèrent l’éclosion des œufs de moustiques et le développement des larves, rendent la célèbre ville chaude de Rio particulièrement sensible. Tous les deux ans, les épidémies se transforment en épidémies.

Malgré le faible nombre de cas, la ville de Niteroi, comme ses voisines, continue d'investir massivement dans la prévention. Chaque jour, des centaines d’agents de santé municipaux sont envoyés inspecter les quartiers, les rues, les toits, les zones forestières, les petites entreprises et les décharges afin de promouvoir les meilleures pratiques, surveillant principalement toute eau stagnante où les moustiques pourraient pondre leurs œufs.

Vendredi, sous une chaleur torride, Augusto Cesar, 63 ans, a gravi le Morro da Penha, ou colline de Penha, un quartier populaire, connu au Brésil sous le nom de favela. Depuis plus de deux décennies, l'agent municipal pénètre dans les maisons des habitants, grimpe sur les toits, ramasse les déchets et inspecte chaque recoin du quartier de Penha, à la recherche d'eau stagnante. Même le bouchon d'une bouteille en plastique, s'il est rempli d'eau de pluie, peut devenir un terrain fertile pour les larves, a-t-il expliqué.

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“Le plus grand défi est l'accès”, a déclaré Cesar, des perles de sueur coulant sur son visage. Les favelas, souvent construites de manière informelle, peuvent être difficiles à parcourir, comme des labyrinthes. Après avoir repéré un grand réservoir d'eau en plastique sur un toit qu'il aimerait inspecter, César se fraye un chemin dans une petite ruelle, coincée entre deux murs de béton et de briques rouges, mais ne parvient pas à trouver un chemin vers le toit.

Plus loin sur la route, il aperçoit deux autres réservoirs d'eau non scellés. Il escalade un mur et commence à retirer les feuilles de métal qui les recouvrent. Il installe des moustiquaires et remplace les tôles. Dans une ruelle ombragée, il soulève le dessus de deux réservoirs d’eau, prend une lampe de poche et scrute la surface à la recherche de tout signe de larves de moustiques.

Un autre défi, a déclaré Luciano Moreira, chercheur à Fiocruz, est la sécurité, avec de vastes pans de la ville dirigés soit par des trafiquants de drogue, soit par des milices. Moreira dirige le projet Wolbachia au Brésil.

Des dizaines de municipalités ont contacté les autorités nationales et municipales, ont déclaré Cesar et Moreira, désireuses de mettre en œuvre la méthode Wolbachia sur leur propre terrain. Le ministère de la Santé a annoncé à la fin de l'année dernière son intention de construire une grande usine d'élevage de moustiques porteurs de Wolbachia qui, au cours des dix prochaines années, sera capable de produire 100 millions d'œufs par semaine, soit dix fois la capacité actuelle de Fiocruz.

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