Ce que nous avons appris sur les personnes incapables de visualiser

Ce que nous avons appris sur les personnes incapables de visualiser

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Les personnes qui ne peuvent pas visualiser une image dans leur esprit sont moins susceptibles de se souvenir des détails d'événements personnels passés importants ou de reconnaître des visages, selon une revue de près de 10 ans de recherche.

Les personnes qui ne peuvent pas évoquer des images visuelles sont également moins susceptibles de faire l'expérience d'autres types d'images, comme imaginer de la musique, selon une nouvelle recherche menée par l'universitaire qui a découvert le phénomène pour la première fois.

Le professeur Adam Zeman, de l'Université d'Exeter, a inventé le terme aphantasie en 2015, pour décrire ceux qui ne peuvent pas visualiser. Depuis lors, des dizaines de milliers de personnes dans le monde se sont identifiées à cette description. Beaucoup disent qu’ils savaient qu’ils traitaient les informations différemment des autres, mais étaient incapables de décrire comment. Certains d'entre eux ont exprimé leur choc en découvrant que d'autres personnes pouvaient évoquer une image dans leur esprit.

Aujourd'hui, le professeur Zeman a passé en revue une cinquantaine d'études récentes pour résumer les résultats dans un domaine qui a émergé depuis sa première publication. L'article s'intitule « Aphantasia et hyperphantasia – exploration des extrêmes de vivacité de l'imagerie » et est publié dans Tendances des sciences cognitives.

La recherche indique que l'aphantasie n'est pas une entité unique mais comporte des sous-types. Par exemple, toutes les personnes atteintes d’aphantasie n’ont pas une mauvaise mémoire autobiographique ou des difficultés à reconnaître les visages, et chez une minorité de personnes, l’aphantasie semble être liée à l’autisme. Les personnes incapables de visualiser sont plus susceptibles d’exercer une profession scientifique. De manière inattendue, même si les personnes atteintes d’aphantasie ne peuvent pas visualiser à volonté, elles rêvent souvent visuellement.

L'analyse du professeur Zeman fournit la preuve que le fait que les gens souffrent d'aphantasie ou d'hyperphantasie (une imagination visuelle particulièrement vive) est lié aux variations de leur physiologie et de leur connectivité neuronale dans le cerveau, ainsi qu'au niveau du comportement. Par exemple, écouter des histoires effrayantes modifie la conductance cutanée chez les personnes présentant des images, ce qui signifie que les gens transpirent, mais cela ne se produit pas chez les personnes souffrant d'aphantasie.

On pense que l’aphantasie touche environ 1 % de la population, tandis que 3 % sont hyperphantasiques. Ces chiffres s'élèvent à environ 5% et 10% avec des critères d'inclusion plus généreux. L’aphantasie et l’hyperphantasie sont souvent héréditaires, ce qui laisse penser à la possibilité d’une base génétique.

Le professeur Zeman, qui détient désormais des contrats honorifiques dans les universités d'Exeter et d'Édimbourg, a déclaré : « L'invention du terme « aphantasia » a ouvert de manière inattendue une fenêtre sur un aspect négligé de l'expérience humaine. Il est très gratifiant que des personnes qui manquent d'images aient trouvé le terme utile, alors qu’un nombre important de recherches mettent en lumière les implications de l’aphantasie.

“Malgré le profond contraste dans l'expérience subjective entre l'aphantasie et l'hyperphantasie, les effets sur le fonctionnement quotidien sont subtils : le manque d'imagerie n'implique pas un manque d'imagination. En effet, le consensus parmi les chercheurs est que ni l'aphantasie ni l'hyperphantasie ne sont un trouble. Ce sont des variations dans expérience humaine avec des avantages et des inconvénients à peu près équilibrés. Des travaux ultérieurs devraient aider à les préciser plus en détail.

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