Certaines fonctions cognitives s'améliorent-elles avec l'âge ?

Certaines fonctions cognitives s’améliorent-elles avec l’âge ?

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  • Les scientifiques croient généralement que les fonctions cognitives, y compris l’attention, la fonction exécutive et les capacités de raisonnement, diminue avec l’âge.
  • Une nouvelle étude remet en cause cette croyance et suggère que l’orientation et le fonctionnement exécutif s’améliorent avec l’âge.
  • Les chercheurs suggèrent que l’entraînement du cerveau peut aider à améliorer la fonction cognitive.

Pendant des années, la plupart des recherches ont indiqué que les personnes âgées subissent un déclin du fonctionnement cérébral dans tous les domaines. Cependant, une nouvelle étude observationnelle, publiée dans Nature Human Behaviour, suggère que ce n’est peut-être pas vrai.

Les auteurs de l’étude ont découvert qu’au lieu de constater un déclin de toutes les fonctions cognitives, les personnes âgées ont plutôt démontré des améliorations dans certains domaines.

Fonctionnement cognitif

Selon l’American Psychological Association, le fonctionnement cognitif fait référence à « l’exécution des processus mentaux de perception, d’apprentissage, de mémoire, de compréhension, de conscience, de raisonnement, de jugement, d’intuition et de langage ».

Le fonctionnement cognitif comprend les fonctions exécutives, telles que la pensée flexible, la mémoire de travail et la maîtrise de soi. Les personnes atteintes de troubles neurologiques, tels que le trouble déficitaire de l’attention avec hyperactivité (TDAH), peuvent présenter des déficits dans ces fonctions.

Les auteurs de l’étude ont décrit la fonction exécutive comme :

« L’ensemble critique de processus qui nous permettent de nous concentrer sur des aspects sélectifs de l’information de manière ciblée tout en ignorant les informations non pertinentes. Cet ensemble de fonctions est crucial pour la vie quotidienne et soutient de nombreuses capacités cognitives de niveau supérieur.

Les chercheurs ont longtemps pensé qu’il y a un moment où les gens cessent de progresser dans leur fonctionnement cognitif et commencent à connaître un déclin.

En particulier, certains experts considèrent la mémoire comme l’une des fonctions cérébrales les plus affectées chez les personnes âgées. Par exemple, l’auteur d’un article de synthèse sur l’impact de l’âge sur la cognition écrit :

“Les changements d’attention les plus notables qui se produisent avec l’âge sont des baisses de performance sur des tâches attentionnelles complexes, telles que l’attention sélective ou divisée.”

Étude sur les compétences fonctionnelles

La dernière étude brosse un tableau moins négatif que d’autres études. La nouvelle recherche montre que les personnes âgées peuvent s’améliorer dans certains domaines.

“Les gens ont largement supposé que l’attention et les fonctions exécutives diminuent avec l’âge, malgré les indices intrigants de certaines études à plus petite échelle qui ont soulevé des questions sur ces hypothèses”, explique l’auteur principal de l’étude, le Dr Michael T. Ullman.

Le Dr Ullman est professeur au département de neurosciences et directeur du laboratoire du cerveau et du langage du Georgetown University Medical Center à Washington, DC

Les chercheurs ont étudié 702 participants âgés de 58 à 98 ans. Ils ont testé les participants pour les trois fonctions cognitives suivantes :

  • alerte
  • orienter
  • inhibition exécutive

L’auteur de la première étude, le Dr João Veríssimo, professeur adjoint à l’Université de Lisbonne, au Portugal, décrit le fonctionnement de ces trois processus.

« Nous utilisons les trois processus en permanence », explique le Dr Veríssimo. « Par exemple, lorsque vous conduisez une voiture, l’alerte est votre préparation accrue lorsque vous vous approchez d’une intersection. L’orientation se produit lorsque vous portez votre attention sur un mouvement inattendu, comme un piéton. Et la fonction exécutive vous permet d’empêcher les distractions, telles que les oiseaux ou les panneaux d’affichage, afin que vous puissiez rester concentré sur la conduite.

Les chercheurs ont testé le fonctionnement des participants à l’aide du test de réseau d’attention informatisé (ANT). L’ANT teste dans quelle mesure les participants peuvent répondre au stimulus cible affiché sur l’écran de l’ordinateur.

Les auteurs de l’étude affirment que l’ANT « mesure simultanément l’efficacité des trois réseaux ».

Alors que des études précédentes pensaient que les trois processus diminuaient avec l’âge, les chercheurs ont découvert que seules les capacités d’alerte diminuaient. Les deux autres processus – l’orientation et l’inhibition exécutive – se sont améliorés.

« Ces résultats sont étonnants et ont des conséquences importantes sur la façon dont nous devrions considérer le vieillissement », déclare le Dr Ullman. “Mais les résultats de notre vaste étude indiquent que des éléments critiques de ces capacités s’améliorent réellement au cours du vieillissement, probablement parce que nous pratiquons simplement ces compétences tout au long de notre vie.”

Améliorer le fonctionnement cognitif

Bien que l’étude montre que les processus d’orientation et d’exécution peuvent s’améliorer avec l’âge, il est possible d’aider à améliorer davantage les capacités cognitives avec certaines activités.

Bien que l’étude actuelle n’ait pas essayé d’identifier comment nous pourrions améliorer le fonctionnement cognitif, parlant avec Medical News Today, l’auteur de l’étude, le Dr João Veríssimo, a donné quelques conseils :

“Je suggérerais qu’il est plus probable que les capacités cognitives puissent être améliorées grâce à l’engagement dans des activités multiples et diverses.”

“Ensemble, ils peuvent renforcer une gamme de capacités générales – peut-être des activités telles que l’apprentissage d’une seconde langue, un instrument de musique, la participation à des cours, l’interaction sociale – en plus de toute pratique ciblée pour des fonctions spécifiques.”

Cependant, il a également précisé que bien que « de telles interventions soient prometteuses », davantage de données sont nécessaires.

S’adressant à MNT sur un sujet similaire, le Dr Ullman a fait écho aux sentiments et à la prudence du Dr Veríssimo :

“Les preuves suggèrent que l’on peut en effet être en mesure de former davantage la fonction inhibitrice exécutive avec la pratique – par exemple, avec des applications ou des programmes en ligne – bien qu’il ne soit toujours pas clair dans quelle mesure les améliorations se généralisent largement au-delà de ce qui est formé dans les programmes.”

Il a poursuivi: “Ainsi, il est plausible mais incertain si l’on peut être en mesure d’améliorer intentionnellement la fonction inhibitrice exécutive du vieillissement grâce à une pratique ciblée.”

Les scientifiques devront mener plus de recherches pour comprendre exactement quelles activités nous aideront à faire fonctionner notre cerveau au mieux au fil des ans.

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