Comment la thérapie par électrochocs guérit le cerveau : nouvelles connaissances sur l'ECT ​​pour la dépression

Comment la thérapie par électrochocs guérit le cerveau : nouvelles connaissances sur l’ECT ​​pour la dépression

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Lorsque la plupart des gens entendent parler de thérapie par électrochocs, ou ECT, cela évoque généralement des images terrifiantes de procédures cruelles, dépassées et pseudo-médicales. Anciennement connue sous le nom de thérapie par électrochocs, cette perception de l’ECT ​​comme dangereuse et inefficace a été renforcée dans la culture pop depuis des décennies – pensez au roman devenu oscarisé de 1962 “Vol au-dessus d’un nid de coucou”, dans lequel un patient indiscipliné est soumis à ECT comme punition par une infirmière tyrannique.

Malgré cette stigmatisation, l’ECT est un traitement très efficace contre la dépression : jusqu’à 80 % des patients connaissent une réduction d’au moins 50 % de la gravité des symptômes. Pour l’une des maladies les plus invalidantes au monde, je pense qu’il est surprenant que l’ECT soit rarement utilisée pour traiter la dépression.

Contribuant à la stigmatisation autour de l’ECT, les psychiatres ne savent toujours pas exactement comment cela guérit le cerveau d’une personne déprimée. L’ECT consiste à utiliser des doses d’électricité hautement contrôlées pour provoquer une brève crise sous anesthésie. Souvent, la meilleure description que vous entendrez d’un médecin expliquant pourquoi cette brève crise peut atténuer les symptômes de la dépression est que l’ECT ​​« réinitialise » le cerveau – une réponse qui peut être floue et troublante pour certains.

En tant que neuroscientifique obsédé par les données, j’étais également insatisfait de cette explication. Dans notre recherche récemment publiée, mes collègues et moi du laboratoire de Bradley Voytek de l’UC San Diego avons découvert que l’ECT ​​pourrait fonctionner en réinitialisant le bruit de fond électrique du cerveau.

Écouter les ondes cérébrales

Pour étudier comment l’ECT ​​traite la dépression, mon équipe et moi avons utilisé un appareil appelé électroencéphalogramme, ou EEG. Il mesure l’activité électrique du cerveau (ou ondes cérébrales) via des électrodes placées sur le cuir chevelu. Vous pouvez considérer les ondes cérébrales comme de la musique jouée par un orchestre. La musique orchestrale est la somme de nombreux instruments, tout comme les lectures EEG sont la somme de l’activité électrique de millions de cellules cérébrales.

Deux types d’activité électrique constituent les ondes cérébrales. La première, les oscillations, ressemble à la musique mélodique hautement synchronisée que vous pourriez entendre dans une symphonie. La seconde activité, apériodique, ressemble davantage au bruit asynchrone que vous entendez lorsque les musiciens accordent leurs instruments. Ces deux types d’activités coexistent dans le cerveau, créant ensemble les ondes électriques enregistrées par l’EEG.






Il est important de ne pas confondre les bruits d’accordage et la musique symphonique. Ils proviennent clairement de processus différents et servent des objectifs différents. Le cerveau est similaire sur ce point : l’activité et les oscillations apériodiques sont différentes parce que la biologie qui les anime est distincte.

Cependant, les méthodes traditionnellement utilisées par les neuroscientifiques pour analyser ces signaux sont incapables de faire la différence entre les oscillations (symphonie) et l’activité apériodique (accord). Les deux sont essentiels pour l’orchestre, mais jusqu’à présent, les neuroscientifiques ont pour la plupart ignoré – ou complètement manqué – les signaux apériodiques parce qu’ils pensaient qu’ils n’étaient que le bruit de fond du cerveau.

Dans notre nouvelle recherche, mon équipe et moi montrons que le fait d’ignorer l’activité cérébrale apériodique explique probablement la confusion qui existe quant à la manière dont l’ECT traite la dépression. Il s’avère que nous avons manqué ce signal depuis le début.

Connecter l’activité apériodique et l’ECT

Depuis les années 1940, l’ECT a été associée à une augmentation des oscillations lentes des ondes cérébrales des patients. Cependant, ces lentes oscillations n’ont jamais été liées au fonctionnement de l’ECT. Le degré d’apparition des oscillations lentes n’est pas systématiquement lié à l’amélioration des symptômes après l’ECT. Les idées sur la façon dont le cerveau produit des oscillations lentes ne relient pas non plus ces processus à la pathologie sous-jacente à la dépression.

Parce que ces deux types d’ondes cérébrales sont difficiles à séparer dans les mesures, je me suis demandé si ces oscillations lentes étaient en fait une activité apériodique mal mesurée. Revenant à notre analogie avec l’orchestre, je pensais que les scientifiques avaient identifié à tort les sons d’accordage comme de la musique symphonique.

Pour étudier cela, mon équipe et moi avons rassemblé trois ensembles de données EEG : un provenant de neuf patients souffrant de dépression subissant une ECT à San Diego, un autre de 22 patients de Toronto recevant une ECT et un troisième de 22 patients de Toronto participant à un essai clinique de thérapie magnétique des crises. , ou MST, une alternative plus récente à l’ECT ​​qui déclenche une crise avec des aimants au lieu de l’électricité.

Nous avons constaté que l’activité apériodique augmente de plus de 40 % en moyenne après l’ECT. Chez les patients ayant reçu un traitement MST, l’activité apériodique augmente plus modestement, d’environ 16 %. Après avoir pris en compte les changements dans l’activité apériodique, nous avons constaté que les oscillations lentes ne changent pas beaucoup. En fait, les oscillations lentes n’ont même pas été détectées chez certains patients, et l’activité apériodique a plutôt dominé leurs enregistrements EEG.

Comment l’ECT ​​traite la dépression

Mais quel est le rapport entre l’activité apériodique et la dépression ?

Une théorie de longue date sur la dépression affirme que les patients gravement déprimés possèdent trop peu de cellules cérébrales appelées cellules inhibitrices. Ces cellules peuvent activer et désactiver d’autres cellules cérébrales, et le maintien de l’équilibre de ces états activés et désactivés est essentiel au bon fonctionnement du cerveau. Cet équilibre est particulièrement pertinent pour la dépression, car la capacité du cerveau à désactiver les cellules joue un rôle important dans la façon dont il réagit au stress, une fonction qui, lorsqu’elle ne fonctionne pas correctement, rend les personnes particulièrement vulnérables à la dépression.

À l’aide d’un modèle mathématique d’activité électrique basée sur le type de cellule, j’ai lié les augmentations de l’activité apériodique, comme celles observées chez les patients ECT, à un changement énorme dans l’activité de ces cellules inhibitrices. Ce changement dans l’activité apériodique pourrait rétablir l’équilibre crucial du cerveau à un niveau sain.

Même si les scientifiques enregistrent les EEG de patients atteints d’ECT depuis des décennies, c’est la première fois que les ondes cérébrales sont liées à ce dysfonctionnement cérébral particulier.

Dans l’ensemble, bien que la taille de notre échantillon soit relativement petite, nos résultats indiquent que l’ECT et la MST traitent probablement la dépression en réinitialisant l’activité apériodique et en rétablissant la fonction des cellules cérébrales inhibitrices. Des études plus approfondies peuvent aider à déstigmatiser l’ECT et à mettre en évidence de nouvelles orientations pour la recherche et le développement de traitements contre la dépression. Écouter le bruit de fond non musical du cerveau pourrait aider à résoudre d’autres mystères, comme la façon dont le cerveau évolue avec le vieillissement et lors de maladies comme la schizophrénie et l’épilepsie.

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