Comment l’insécurité économique des familles peut nuire à la santé mentale des enfants

Comment l’insécurité économique des familles peut nuire à la santé mentale des enfants

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Les difficultés économiques causées par la pandémie de COVID-19 ont entraîné une cascade de problèmes connexes pour certains parents, entraînant des problèmes de santé mentale chez leurs enfants, suggère une nouvelle étude.

Les chercheurs ont découvert que l’insécurité économique était liée à des niveaux plus élevés de symptômes dépressifs chez les parents, qui étaient ensuite associés à une moins bonne qualité des relations entre les couples. Cela était lié à une parentalité plus dure, puis à des comportements d'intériorisation accrus de la part de leurs enfants.

“Les difficultés économiques induites par la pandémie ont eu des retombées en aval qui ont finalement été liées négativement à la santé mentale de leurs enfants”, a déclaré Joyce Lee, auteur principal de l'étude et professeur adjoint de travail social à l'Ohio State University.

“Nos résultats sont parallèles à d'autres recherches descriptives montrant que la santé mentale des enfants s'est effondrée pendant la pandémie.”

L'étude a été publiée en ligne la semaine dernière dans la revue Travail social pour l'enfance et la famille.

L’étude a porté sur 259 parents élevant un ou plusieurs enfants âgés de 12 ans ou moins et déclarant avoir connu au moins une difficulté économique liée à la pandémie. L’enquête longitudinale, qui comprenait des participants de partout au pays, s’est concentrée sur deux points différents au cours des premières semaines de la pandémie.

L'un des points forts de cette recherche est qu'elle n'inclut pas uniquement les familles à revenu moyen : dans 31 % des familles étudiées, le revenu des parents était inférieur à 30 000 $.

Les parents ont été interrogés sur leurs symptômes dépressifs, la qualité de leurs relations et leurs pratiques parentales dures. Ils ont également été interrogés sur les comportements intériorisés de leurs enfants, comme se plaindre de la solitude, pleurer beaucoup et avoir peur ou être anxieux.

Les chercheurs ont découvert un lien clair entre ces problèmes, a déclaré Lee.

Tout a commencé avec l’insécurité économique provoquée par la pandémie. Les parents qui ont déclaré des niveaux plus élevés d'insécurité économique au moment de la première enquête présentaient également des niveaux plus élevés de symptômes dépressifs. Et cela était lié à une relation plus négative avec leur partenaire au moment de la deuxième enquête.

“Ils ont signalé davantage de désaccords, de disputes et de bagarres entre eux pendant la pandémie”, a déclaré Lee.

Cela était à son tour lié aux rapports faisant état d’une parentalité plus dure avec leurs enfants. Cela comprenait des cris, des hurlements et des cris contre leur enfant ; et les châtiments corporels comme la fessée.

Et enfin, une parentalité dure était liée aux enfants qui avaient des comportements intériorisés tels que des pleurs fréquents et la solitude. (Les données de l’étude n’incluaient pas les comportements extériorisés, tels que l’agression physique et les crises de colère.)

“Il y a ces effets en cascade qui commencent par des difficultés économiques déclenchées par la pandémie et qui se répercutent toutes sur la santé mentale des enfants”, a déclaré Lee.

Alors que d'autres études ont montré que les symptômes dépressifs chez les parents peuvent être liés à une parentalité dure, l'un des points forts de cette étude est qu'elle inclut également la qualité des relations conjugales, a-t-elle déclaré.

“La qualité de la relation est un élément important à cet égard. Si vous ne vous entendez pas bien avec votre partenaire, cela témoigne d'une dynamique familiale plus large qui peut se répercuter sur la façon dont vous traitez vos enfants”, a expliqué Lee.

Les résultats ont également montré qu’il n’y avait pas de différence significative entre les sexes dans la façon dont les mères et les pères réagissaient face aux problèmes économiques pendant la pandémie. Cela a été quelque peu surprenant puisque certains rapports indiquent que les mères ont subi un coup plus lourd dans leur carrière à cause du COVID-19 et qu'elles étaient plus susceptibles de s'occuper de leurs enfants à la maison lorsque les écoles fermaient. Cela suggérait que les mères pourraient avoir des résultats pires que les pères, mais cela n'a pas été trouvé dans cette étude.

Lee a noté qu’il s’agissait d’un échantillon relativement petit et que des recherches supplémentaires sont donc nécessaires pour confirmer les différences entre les sexes dans les réactions à la pandémie.

Bien que cette étude ait été réalisée au cours des premières semaines de la pandémie de COVID-19, Lee a déclaré que les résultats pourraient être pertinents pour d’autres catastrophes ou problèmes entraînant un ralentissement économique.

L’une des implications est la nécessité d’interventions susceptibles d’aider les mères et les pères en difficulté économique à mettre un terme à la cascade de problèmes conduisant aux problèmes de santé mentale des enfants, a-t-elle déclaré.

Mais cela va plus loin.

“Nous avons besoin d'un meilleur filet de sécurité sociale pour attraper ces parents le plus tôt possible avant que les pressions économiques n'entraînent ces conséquences négatives”, a-t-elle déclaré.

Les co-auteurs de l'étude étaient Sehun Oh, Amy Xu et Angelise Radney de l'État de l'Ohio ; Shawna J. Lee de l'Université du Michigan ; et Christina M. Rodriguez de l'Université Old Dominion.

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