Comment un flux constant d’images violentes affecte votre cerveau

Comment un flux constant d’images violentes affecte votre cerveau

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En mai 1097, lors du siège de Nicée, les croisés catapultèrent les têtes coupées des prisonniers par-dessus les murs entourant la ville, dans le but de terroriser leur ennemi. La stratégie a fonctionné. Le 19 juin de l’année, les croisés s’emparèrent de la ville.

Cependant, seuls ceux qui vivaient près des murs de la ville auraient ressenti l’horreur totale de voir des têtes humaines projetées en l’air : les habitants des villes voisines n’auraient reçu la nouvelle de ces terribles événements que des semaines, voire des mois plus tard. Même alors, ils n’auraient entendu que des récits des événements, sans images ni vidéos pour reproduire exactement ce qui s’est passé. La technologie du XIe siècle signifiait que la terreur de masse armée avait ses limites.

Tout au long de l’histoire de l’humanité, les nations – ainsi que les groupes politiques, religieux et militaires – ont utilisé la terreur pour obtenir des avantages tactiques ou stratégiques. Les habitants du 21ème siècle sont plus sophistiqués mais finalement pas meilleurs que leurs homologues historiques.

Dans le monde d’aujourd’hui, l’omniprésence des technologies de communication signifie qu’il est pratiquement impossible d’échapper à la diffusion d’images horribles. Nous en faisons l’expérience aujourd’hui, par exemple, avec des images d’Israël et de Gaza, ainsi que d’autres guerres et attaques de ces dernières années.

Des images qui libèrent du cortisol

Récemment, des recherches ont été menées sur les conséquences psychologiques des phénomènes connus sous le nom de « surcharge d’informations » et de « témoignage d’événements traumatisants généralisés ».

Même vue à travers l’écran d’un téléphone, vivre une situation extrêmement violente active la branche sympathique de notre système nerveux, qui régit notre réaction de « combat ou fuite ». Notre corps réagit à ces images en sécrétant des hormones dans la circulation sanguine, notamment de l’adrénaline, de la noradrénaline et du cortisol, communément appelé hormone du stress. Ces hormones traversent rapidement la barrière hémato-encéphalique et pénètrent dans notre système nerveux central.

Avec ces produits chimiques dans nos veines, notre corps change : la fréquence cardiaque et la tension artérielle augmentent pour nous aider à combattre ou à fuir le stimulus menaçant et à éviter les blessures ou la mort. Il s’agit de changements adaptatifs à court terme. S’ils deviennent chroniques, ils peuvent causer de graves problèmes de santé à long terme, comme on le sait depuis des décennies.

Alors, quel effet cette exposition constante à des stimulus menaçants a-t-elle sur notre cerveau ? Y a-t-il un risque que cela affecte notre raisonnement ?

Mauvaise mémoire et perte de contrôle

Nous savons depuis seulement quelques années que, tant chez les humains que chez les animaux, un stress continu produit des changements systémiques dans notre cerveau. Dans des situations extrêmement stressantes, le rôle de l’hippocampe dans la mémoire est inhibé et le cortex préfrontal cesse d’exercer son contrôle. Dans le même temps, notre système nerveux donne la priorité aux habitudes et aux routines via une région appelée striatum dorsal, qui est régulée par l’amygdale, également connue sous le nom de centre de la peur du cerveau.

Ces changements visent en principe à nous aider à faire face à des situations de stress spécifiques à court terme. Face à une menace, la priorité est de réagir rapidement, sans prendre le temps de se souvenir d’événements similaires et d’analyser les facteurs contextuels. Mais si cela dure longtemps, cela peut avoir de graves conséquences sur notre cognition à moyen et long terme.

En effet, le stress chronique provoque des problèmes d’apprentissage et de mémoire, affectant trois domaines qui méritent d’être explorés plus en détail : la précision, la flexibilité et la reconsolidation.

1. Précision. Les informations que nous traitons dans des situations stressantes sont plus abstraites et mal contextualisées. L’attention est réduite pour se concentrer uniquement sur les détails essentiels de l’événement stressant.

2. Flexibilité Le stress élimine pratiquement notre capacité à intégrer de nouvelles informations dans les cadres existants. Cela limite également la manière dont nous pouvons utiliser ces cadres pour traiter de manière appropriée les stimuli que nous ressentons. Cela rend difficile le transfert et l’application des informations précédemment acquises au contexte immédiat. On pourrait dire que la pression et le stress nous empêchent de tirer pleinement parti de l’expérience.

3. Reconsolidation Nos souvenirs ne sont généralement pas rigides, mais ils nous aident plutôt à nous adapter aux nouvelles conditions et à en apprendre davantage. Le processus de mise à jour et de rétablissement de nos mémoires est connu sous le nom de « reconsolidation ». Le stress rend ce processus plus difficile, ce qui inhibe la reconstruction des souvenirs qui peuvent nous aider à intégrer de nouvelles informations.

Lorsque ces changements systémiques dans nos processus psychologiques se produisent dans une grande partie de la société, cela peut affecter notre capacité à prendre des décisions politiques et sociales rationnelles, tant au sein de la population en général qu’au sein de nos dirigeants.

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