Des collègues en deuil rappellent la vigilance de la danseuse Órla en matière d'allergie alimentaire

Des collègues en deuil rappellent la vigilance de la danseuse Órla en matière d’allergie alimentaire

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Órla Baxendale était « audacieuse, maladroite, attentionnée et hilarante », explique Christine Flores à propos de la jeune femme de 25 ans, qui a souffert d’une réaction allergique mortelle après avoir mangé un biscuit mal étiqueté. Les deux danseurs professionnels sont rapidement devenus amis en jouant le rôle d’elfes dans une production de vacances.

Christine Flores et Órla Baxendale dans un complexe de vacances.

Les deux hommes avaient en commun bien plus qu’une passion pour la danse : tous deux souffraient d’allergies aux arachides. «Quand j’ai découvert que les cookies étaient mal étiquetés, j’étais furieux», raconte Flores à Allergic Living.

Baxendale a subi un choc anaphylactique et est décédée le 11 janvier 2024. La réaction sévère de la danseuse basée à New York a commencé après avoir mangé un biscuit provenant d’un paquet de biscuits florentins à la vanille qui ne contenait pas d’arachide dans ses ingrédients. Les cookies ont été fabriqués par Cookies United et achetés dans le Connecticut dans un supermarché Stew Leonard’s.

Flores était le colocataire de Baxendale en Pennsylvanie au Nemacolin Resort alors qu’ils se produisaient au village de vacances du complexe pendant deux mois fin 2023. Les danseurs se sont liés d’amitié à cause de leurs allergies aux arachides – Baxendale était également allergique aux noix – après s’être rencontrés alors qu’ils répétaient pour leur les performances.

« Nous n’aurions pas à nous soucier des noix à la maison ou du partage des plats », note Flores. Elle dit qu’ils ont tous deux fait preuve de vigilance face aux allergies alimentaires.

Les colocataires ne cuisinaient pas souvent, mais lorsqu’ils le faisaient, Baxendale était généralement aux fourneaux. Les pâtes bolognaises étaient particulièrement appréciées. Les deux hommes ont apprécié partager des collations et des biscuits sûrs de la cafétéria du complexe.

Flores a vu Baxendale pour la dernière fois alors qu’ils rentraient de Pennsylvanie à New York le jour du Nouvel An. Elle avait envoyé des SMS avec Baxendale et un autre ami le soir de la réaction. À un moment donné, Baxendale n’a tout simplement pas répondu au chat.

Flores a sangloté pendant des heures en apprenant le décès de son amie le lendemain. «Je me sentais confus, en colère, le cœur brisé et totalement incrédule. Cela n’avait aucun sens. »

Vigilance du danseur face aux allergies

Dans une publication sur Instagram, Flores, 30 ans, a écrit : « J’ai l’impression que tu étais une sœur cadette et j’aimerais tellement pouvoir te protéger maintenant. » Son choc face à la réaction fatale de Baxendale était en partie dû à la vigilance dont sa collègue danseuse a fait preuve dans la gestion de ses allergies.

«Je savais qu’Órla ne mangerait pas le biscuit sans vérifier s’il contenait des noix», a déclaré Flores à Allergic Living. “Je savais que ses amis et collègues ne lui donneraient pas le biscuit s’ils savaient qu’il y avait ne serait-ce qu’une possibilité qu’il contienne des cacahuètes.”

Baxendale a fait preuve de diligence dans la vérification des étiquettes des aliments emballés, explique Flores. Lorsqu’elle dînait au restaurant, elle demandait toujours aux serveurs s’il y avait des cacahuètes et des noix dans n’importe quel élément du menu.

Flores note que la vigilance de la danseuse s’étendait jusqu’à emporter au moins deux auto-injecteurs d’épinéphrine partout où elle allait. En fait, tous deux transportaient chacun plus de deux auto-injecteurs lors de leur tournée. C’était parce qu’ils ne pouvaient pas être sûrs de la proximité d’un hôpital.

Howard Hershenhorn, avocat de la famille, a déclaré que lors de sa réaction au cookie, Baxendale avait reçu deux injections d’épinéphrine. Elle avait pris l’habitude de dire à tous ceux qui l’accompagnaient comment utiliser ses EpiPens, dit-il.

« Órla leur a toujours dit : « N’ayez pas peur d’en utiliser si j’en ai besoin » », explique Hershenhorn, associé du cabinet new-yorkais Gair, Gair, Conason, Rubinowitz, Bloom, Hershenhorn, Steigman et Mackauf.

Le soir de sa réaction, Baxendale est rentrée chez elle avec deux amis après une journée de répétition, raconte Hershenhorn. Il confirme qu’ils l’ont aidée à la soigner et ont veillé à ce qu’elle se rende à l’hôpital lorsqu’elle a subi une réaction grave.

Humour, compétence et cheveux flamboyants

Orla dans “Alice”. photo : MOMIX par Sharen Bradford.

Paula Burns, directrice de la compagnie de danse MOMIX, a pu constater par elle-même la vigilance dont Baxendale a fait preuve pour communiquer ses allergies alimentaires. La danseuse faisait partie de la compagnie basée à Washington, dans le Connecticut, au moment de son décès. Elle était l’une des nombreuses danseuses jouant le rôle d’Alice au pays des merveilles dans la production de la compagnie “Alice”.

Burns était chargé de communiquer avec les lieux en tournée au sujet des allergies des membres de la compagnie. Pendant les répétitions, les danseurs apportent leur propre nourriture et elle dit que tout le monde était au courant des allergies de Baxendale. Ils se sont également abstenus de consommer des noix ou des aliments à base de noix lors de leurs tournées avec elle.

Baxendale a déménagé à New York en 2018 depuis l’East Lancashire en Angleterre pour poursuivre sa carrière d’interprète. Son parcours de danse à New York a commencé à l’Ailey School. En outre, elle s’est produite avec diverses compagnies de danse de la région de New York.

«Ses expressions faciales décalées, son formidable sens de l’humour, ses cheveux roux flamboyants, son talent de danseuse. Toutes ces choses ont rendu Órla mémorable et une joie à regarder sur scène », déclare Burns. Baxendale attendait avec impatience la prochaine tournée de MOMIX au Brésil tout en jouant le rôle d’Alice, se souvient le manager.

Flores, qui joue actuellement dans la comédie musicale Illinoise à Chicago, rend hommage au talent de son amie. “C’était une danseuse féroce, flexible et précise et une interprète captivante.”

Les funérailles de Baxendale ont eu lieu le 3 février 2024 à l’église St. Mary à Haslingden, en Angleterre. Le prêtre qui officiait a présenté ses condoléances à la famille et aux amis rassemblés d’Órla devant un cercueil orné de quatre roses et d’une pantoufle de ballet.

Il a noté que les mots « de sa petite cousine disaient tout. “Elle n’avait pas assez de chiffres.” En d’autres termes, elle était trop jeune.

Étiquette déjouée Vigilance du danseur

Cette mort tragique, simplement due à des informations inexactes sur les allergènes, a provoqué une colère considérable dans la communauté des allergies alimentaires – et au-delà.

“J’imagine que tous ceux qui ont entendu parler de cela, qu’ils la connaissaient personnellement ou non, ressentent un sentiment de colère à l’idée que quelqu’un soit mort à cause d’une erreur d’étiquetage”, a déclaré Burns. Elle estime que la tragédie est amplifiée lorsque cette personne a « toute la vie devant elle ».

Pour Flores, cela l’a également rendue plus soucieuse de faire confiance aux étiquettes lorsqu’elle s’intéresse à sa propre allergie aux arachides. L’ancien colocataire de Baxendale remet désormais en question chaque étiquette, se demandant si elle est exacte et à jour. « Maintenant, quand je vérifie une étiquette, je pense à elle », dit-elle.

Les entreprises doivent comprendre à quel point il est important de vérifier trois fois leurs étiquettes, même pour les produits qui sont commercialisés depuis longtemps, dit-elle.

« J’espère que cette tragédie leur fera prendre conscience de l’importance de leur impact et de la confiance que nous leur accordons pour faire leur travail correctement », déclare Flores.

La famille de Baxendale va intenter une action en justice contre Stew Leonard’s et Cookies United pour la mort du danseur due à des cookies mal étiquetés, a déclaré Hershenhorn.

Depuis le rappel des biscuits florentins mangés par Baxendale, qui ne contenaient ni cacahuète ni œuf sur l’étiquette, Stew Leonard’s a annoncé deux autres rappels. Le 27 janvier, l’entreprise a rappelé les biscuits arc-en-ciel car ils n’incluaient pas tous les ingrédients sur l’étiquette.

Puis, le 5 février, le supermarché a rappelé plusieurs produits de poulet tranché et de salade de poulet dans ses magasins du Connecticut, de New York et du New Jersey. Le problème est que les produits peuvent contenir du lait qui n’est pas déclaré sur l’étiquette.

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