La grippe aviaire est hautement mortelle pour certains animaux, mais pas pour d'autres.  Les scientifiques veulent savoir pourquoi

La grippe aviaire est hautement mortelle pour certains animaux, mais pas pour d'autres. Les scientifiques veulent savoir pourquoi

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Au cours des deux dernières années, la grippe aviaire a été accusée d'être responsable de la mort de millions d'oiseaux sauvages et domestiques dans le monde. Il a tué des légions de phoques et d'otaries, anéanti des élevages de visons et éliminé des chats, des chiens, des mouffettes, des renards et même un ours polaire.

Mais il semble que cela n’ait guère touché les gens.

C'est “un peu un casse-tête”, bien qu'il y ait des explications probables, a déclaré Richard Webby, chercheur sur la grippe à l'hôpital de recherche pour enfants St. Jude à Memphis, Tennessee. Selon les experts, cela pourrait être dû à la manière dont l'infection se produit ou au fait que les espèces présentent des différences dans les points d'ancrage microscopiques dont les virus de la grippe ont besoin pour s'enraciner et se multiplier dans les cellules.

Mais ce qui empêche les scientifiques de dormir la nuit, c’est de savoir si cette situation va changer.

“Il y a beaucoup de choses que nous ne comprenons pas”, a déclaré le Dr Tom Frieden, ancien directeur du CDC qui dirige actuellement Resolve to Save Lives, une organisation à but non lucratif qui œuvre pour prévenir les épidémies. “Je pense que nous devons oublier l'approche consistant à “espérer le meilleur et à faire l'autruche”. Parce que cela pourrait être vraiment mauvais.”

Certains chercheurs émettent l’hypothèse que les virus de la grippe originaires des oiseaux ont été les précurseurs de terribles fléaux chez les humains, notamment les pandémies de 1918 et 1957. Ces virus sont devenus des contagions humaines mortelles et se sont propagés chez les animaux et les humains.

Un certain nombre d'experts estiment qu'il est peu probable que ce virus devienne une contagion mondiale mortelle, sur la base des preuves actuelles. Mais ce n’est pas une valeur sûre.

Juste au cas où, les autorités sanitaires américaines préparent des vaccins et font d’autres préparatifs. Mais ils s’abstiennent de prendre des mesures plus audacieuses parce que le virus ne provoque pas de maladie grave chez l’homme et qu’ils n’ont aucune preuve solide qu’il se propage d’une personne à l’autre.

La grippe qui se propage actuellement, connue sous le nom de H5N1, a été identifiée pour la première fois chez les oiseaux en 1959. Elle n'a vraiment commencé à inquiéter les responsables de la santé qu'à l'épidémie de Hong Kong en 1997, qui a entraîné de graves maladies humaines et des décès.

Il a causé des centaines de décès dans le monde, la grande majorité d’entre eux étant dus à un contact direct entre des personnes et des oiseaux infectés. Lorsqu'il y avait une propagation apparente entre les personnes, cela impliquait des contacts très étroits et étendus au sein des ménages.

Toutefois, comme d’autres virus, le virus H5N1 a muté au fil du temps. Au cours des dernières années, une souche particulière s’est propagée à une vitesse et à une échelle alarmantes.

Aux États-Unis, des épidémies animales ont été signalées dans des dizaines d'élevages de vaches laitières et plus de 1 000 troupeaux de volailles, selon le ministère américain de l'Agriculture. Quatre infections humaines ont été signalées parmi les centaines de milliers de personnes qui travaillent dans les fermes avicoles et laitières aux États-Unis, même si ce chiffre est peut-être sous-estimé.

Dans le monde entier, les médecins ont détecté 15 infections humaines causées par la souche largement répandue de la grippe aviaire. Le décompte inclut un décès – une femme de 38 ans dans le sud de la Chine en 2022 – mais la plupart des gens ne présentaient soit aucun symptôme, soit seulement des symptômes légers, selon les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis.

Il n'y a aucun moyen de savoir combien d'animaux ont été infectés, mais certaines créatures semblent souffrir de maladies plus graves.

Prenez les chats, par exemple. La grippe est généralement considérée comme une maladie des poumons, mais le virus peut également attaquer et se multiplier dans d’autres parties du corps. Chez les chats, les scientifiques ont découvert que le virus attaquait le cerveau, endommageant et coagulant les vaisseaux sanguins et provoquant des convulsions et la mort.

Des morts tout aussi horribles ont été signalées chez d’autres animaux, notamment chez des renards qui mangeaient des oiseaux morts et infectés.

La capacité de la souche grippale à se loger dans le cerveau et le système nerveux est une des raisons possibles du « taux de mortalité plus élevé chez certaines espèces », a déclaré Amy Baker, une scientifique du ministère américain de l'Agriculture basée dans l'Iowa qui étudie la grippe aviaire chez les animaux. Mais les scientifiques “ne savent tout simplement pas quelles sont les propriétés du virus ou celles de l'hôte qui conduisent à ces différences”, a déclaré Baker.

Contrairement aux chats, les vaches ont été largement épargnées. Des maladies ont été signalées chez moins de 10 % des vaches des troupeaux laitiers touchés, selon l'USDA. Ceux qui ont développé des symptômes ont présenté de la fièvre, une léthargie, une diminution de l'appétit et une augmentation des sécrétions respiratoires.

Les infections chez les vaches se sont largement concentrées dans les mamelles des animaux en lactation. Les chercheurs enquêtant sur les décès de chats dans les fermes laitières où se trouvaient des vaches infectées ont conclu que les félins avaient contracté le virus en buvant du lait cru.

Les chercheurs sont encore en train de déterminer comment le virus s’est propagé d’une vache à l’autre, mais des études suggèrent que la principale voie d’exposition n’est pas le type de gouttelettes en suspension dans l’air associées à la toux et aux éternuements. On pense plutôt qu'il s'agit d'un contact direct, peut-être via un équipement de traite partagé ou transmis par les ouvrières qui les traitent.

Ensuite, il y a la question de la susceptibilité. Le virus de la grippe doit pouvoir s’accrocher aux cellules avant de pouvoir les envahir.

“S'il ne pénètre pas dans une cellule, rien ne se passe. (…) Le virus se contente de nager”, a expliqué Juergen Richt, chercheur à l'université d'État du Kansas.

Mais ces points d’accueil – les récepteurs de l’acide sialique – ne se trouvent pas uniformément dans tout le corps et diffèrent selon les espèces. Une étude récente a documenté la présence de récepteurs favorables à la grippe aviaire dans les glandes mammaires des bovins laitiers.

La rougeur des yeux est un symptôme courant chez les personnes infectées par la souche actuelle de la grippe aviaire. Les personnes qui traient les vaches ont les yeux au niveau des mamelles et les éclaboussures sont fréquentes. Certains scientifiques notent également que l’œil humain possède des récepteurs auxquels le virus peut se lier.

Une étude publiée ce mois-ci a révélé que les furets infectés au niveau des yeux finissaient par mourir, les chercheurs démontrant que le virus pouvait être aussi mortel en pénétrant par les yeux que par les voies respiratoires.

Pourquoi la même chose ne s’est-elle pas produite chez les ouvriers agricoles américains ?

Certains experts se demandent si les gens possèdent un certain niveau d’immunité, dû à une exposition antérieure à d’autres formes de grippe ou à des vaccins. Cependant, une étude dans laquelle des échantillons de sang humain ont été exposés au virus a indiqué qu’il existe peu ou pas d’immunité contre cette version du virus, y compris chez les personnes vaccinées contre la grippe saisonnière.

Une question plus menaçante : que se passe-t-il si le virus mute d’une manière qui le rend plus mortel pour les humains ou lui permet de se propager plus facilement ?

Les porcs sont un sujet de préoccupation car ils sont considérés comme des récipients de mélange idéaux pour la grippe aviaire, car ils peuvent potentiellement se combiner avec d'autres virus de la grippe pour créer quelque chose de plus dangereux. Baker a étudié la souche actuelle chez les porcs et a découvert qu'elle peut se répliquer dans les poumons, mais que la maladie est très bénigne.

Mais tout cela pourrait changer, c’est pourquoi la communauté scientifique s’efforce d’intensifier les tests sur les animaux.

Frieden, de Resolve to Save Lives, a noté que les experts en santé publique s'inquiètent depuis longtemps d'une nouvelle pandémie de grippe mortelle.

“La seule chose prévisible concernant la grippe, c'est qu'elle est imprévisible”, a-t-il déclaré.

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