La sensation de chaleur déclenche un comportement impulsif et de l'irritabilité

La sensation de chaleur déclenche un comportement impulsif et de l'irritabilité

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La chaleur a recouvert Chicago pendant l'été 2022, avec des journées chaudes et humides suivies de nuits étouffantes.

Dans la troisième plus grande zone métropolitaine du pays, environ 400 habitants ont suivi leur humeur pendant un été où les températures ont atteint 100° à la mi-juin. Étaient-ils de mauvaise humeur ? Agissaient-ils de manière impulsive ? S'en prenaient-ils verbalement ? Oui, oui et oui, selon les résultats de l'enquête.

Lorsque les gens étaient inconfortablement chauds chez eux, ils ont signalé une augmentation des comportements impulsifs. Dans les quartiers où les ménages à faibles revenus et où la canopée est plus faible, les résidents ont également remarqué qu'ils se mettaient facilement en colère et étaient verbalement agressifs.

La recherche, publiée sur PsyarXiv L'étude a été menée par Kimberly Meidenbauer, professeure adjointe au département de psychologie de l'université d'État de Washington, avec des collègues de l'université de Chicago. Son objectif : mieux comprendre comment la chaleur affecte l'humeur et la santé mentale dans des situations réelles.

Les liens entre les vagues de chaleur et les comportements antisociaux ont donné lieu à des décennies de théories. Des psychologues et d'autres chercheurs ont étudié la corrélation entre les températures élevées et les taux plus élevés de violences domestiques, d'agressions et d'hospitalisations pour overdoses et tentatives de suicide.

Malgré les conséquences sociales, on ignore encore beaucoup de choses sur l'impact de la chaleur sur le bien-être émotionnel, explique Meidenbauer. « Honnêtement, peu de recherches ont été menées sur ce sujet, et la plupart des travaux ont été réalisés en laboratoire, avec des personnes effectuant des tâches cognitives. Je voulais étudier cette question avec un échantillon diversifié et représentatif de personnes dans un environnement réel, avec beaucoup de détails. »

Meidenbauer et son équipe ont mené des enquêtes de mai à septembre, analysant les données des secteurs de recensement pour obtenir des informations sur les revenus des ménages, la couverture forestière des quartiers, l'accès aux parcs et l'effet d'îlot de chaleur urbain, en plus des informations autodéclarées par les personnes interrogées. Les personnes interrogées étaient réparties dans toute la zone métropolitaine de Chicago.

Le nombre de personnes souffrant de stress thermique dans leur maison et signalant des comportements impulsifs est préoccupant, dit-elle.

« L’idée ici est que si vous êtes plus impulsif, vous pourriez être plus susceptible de vous engager dans des comportements à risque, notamment la toxicomanie et l’automutilation. Même après que la chaleur se soit dissipée, l’impulsivité semble persister pendant un certain temps, ce qui est assez fou », explique Meidenbauer.

La chaleur semble affecter le cortex préfrontal du cerveau, qui est important pour la planification, la maîtrise de soi et la fonction émotionnelle.

« Certaines études montrent que l'exposition à la chaleur perturbe la connectivité du cortex préfrontal avec d'autres régions cérébrales importantes », explique Meidenbauer. « D'autres études suggèrent que lorsque votre corps régule sa température, il consomme des ressources, ce qui peut être éprouvant sur le plan cognitif. »

La chaleur affecte également de nombreux médicaments psychotropes utilisés pour traiter les maladies mentales, ce qui pourrait être un facteur d'automutilation, dit-elle. De plus, certains types d'agression ont été liés à un comportement impulsif.

Meidenbauer affirme que les résultats de l'étude soulignent la nécessité de ressources pour protéger la santé mentale des personnes pendant les vagues de chaleur.

« À l’avenir, nous devons nous concentrer sur les infrastructures qui permettent de refroidir les bâtiments », explique-t-elle. « Cela comprend les bâtiments conçus avec des systèmes de refroidissement passif et les espaces verts urbains qui réduisent l’effet d’îlot de chaleur. »

Mais à court terme, l’accès à des systèmes de refroidissement abordables sera essentiel pour les populations à faibles revenus et à risque, explique Meidenbauer.

« Le facteur atténuant le plus important pour la chaleur », dit-elle, « était de savoir si les personnes interrogées avaient accès à la climatisation dans leur maison et si elles pouvaient se permettre de la faire fonctionner. »

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