La solitude est un problème majeur de santé publique, et ce sont les jeunes qui en font les frais, selon les chercheurs

La solitude est un problème majeur de santé publique, et ce sont les jeunes qui en font les frais, selon les chercheurs

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Dans The Week, la journaliste Theara Coleman a déclaré 2023 « l’année de l’épidémie de solitude ». En mai, le chirurgien général américain Vivek Murthy a déclaré que la solitude constituait un risque pour la santé publique au même titre que le tabagisme et l’alcool.

“C’est comme la faim ou la soif”, a déclaré Murthy. “C’est un sentiment que le corps nous envoie lorsqu’il manque quelque chose dont nous avons besoin pour survivre. Des millions de personnes en Amérique luttent dans l’ombre, et ce n’est pas bien.”

Notre recherche concorde avec l’évaluation de Murthy : la solitude est un problème de santé publique mondial important.

Bien entendu, la pandémie a intensifié l’isolement social. La santé mentale a décliné, les recherches soulignant l’intensification de l’isolement comme cause principale, bien que temporaire.

Les jeunes ont été particulièrement touchés. La transition vers l’âge adulte signifie passer du soutien familial au soutien par les pairs. Mais l’apprentissage en ligne et le manque persistant de contacts ont considérablement réduit les possibilités pour beaucoup de développer ces réseaux sociaux et de soutien.

Comme l’a dit un étudiant de Sheffield, qui s’est inscrit juste avant le deuxième confinement en Angleterre : « Je m’inquiète de cela, parce que j’ai [finished] à l’université et à l’école, j’ai raté les meilleures chances que j’aurai jamais de me faire des amis.”

Mais même avant la pandémie, les recherches montraient que les jeunes connaissaient des taux de solitude plus élevés que le reste de la population.

Comment les gouvernements du monde ont commencé à se concentrer sur la solitude

En 2018, le gouvernement britannique est devenu le premier au monde à faire de la réduction de la solitude une préoccupation parlementaire officielle. D’autres pays, dont le Japon, ont depuis emboîté le pas, créant des rôles ministériels pour trouver des solutions.

En 2023, l’Organisation mondiale de la santé a lancé une nouvelle commission sur le lien social, décrivant la solitude comme une « menace pressante pour la santé » à l’échelle mondiale et la connectivité sociale comme une priorité mondiale.

La BBC a mené une enquête mondiale auprès de 237 pays, îles et territoires en 2018, baptisée Loneliness Experiment. Il en ressort que les jeunes peuvent souffrir de solitude à des taux plus élevés que les autres groupes d’âge, ce qui est confirmé par des recherches menées aux États-Unis, en Nouvelle-Zélande, au Danemark et en Angleterre.

En Angleterre, plus précisément, l’enquête annuelle Community Life montre que de 2017 à 2022, les jeunes âgés de 16 à 24 ans présentaient les taux les plus élevés de se sentir souvent ou toujours seuls. S’ils sont suivis de près par la tranche d’âge des 25-34 ans, pour ce dernier groupe, ces taux sont restés relativement stables sur les cinq années.

Pour le groupe des plus jeunes, cependant, les taux ont augmenté de deux points de pourcentage : de 8 % se sentant souvent ou toujours seuls en 2017-18, à 10 % en 2021-22. Ce qui ressort de cette enquête, c’est que la solitude suit une trajectoire en forme de U. Il tend à être plus élevé chez les jeunes, à diminuer vers l’âge moyen, puis à recommencer à augmenter chez les personnes âgées de 75 ans et plus. Alors que la pandémie a entraîné une augmentation de la « solitude liée au confinement », chez les plus jeunes, ces tendances à des niveaux élevés de solitude étaient déjà évidentes avant le confinement.

Qu’est-ce que la solitude ?

La recherche identifie trois types de solitude : la solitude émotionnelle, la solitude sociale et la solitude existentielle.

La solitude émotionnelle est liée à un manque perçu de relations significatives, y compris de relations intimes.

La solitude sociale, c’est le sentiment que votre réseau de relations sociales est déficient d’une manière ou d’une autre. Il s’agit d’un sentiment subjectif – d’une évaluation personnelle – concernant l’écart entre le nombre de contacts sociaux que nous souhaitons et le nombre que nous avons réellement. En d’autres termes, vous pouvez avoir de nombreux amis tout en vous sentant seul.

La solitude existentielle, quant à elle, se concentre sur une perception de déconnexion de la société dans son ensemble. Il s’agit de sentir que votre vie n’a que peu de sens ou de but, indépendamment de la présence d’amis ou de relations intimes.

Parfois, nous ressentons la solitude comme le résultat temporaire d’une situation particulière – un déséquilibre qui peut être corrigé. Ce qui est plus inquiétant, c’est quand c’est chronique.

Personne ne veut se sentir seul. C’est pénible. Cela a des effets sur notre santé mentale au sens large. Notre santé physique en souffre également, avec pour conséquences une moins bonne santé, des modes de vie malsains, une augmentation des maladies chroniques, des concentrations de cholestérol plus élevées et du diabète.

Il est toutefois intéressant de noter que des recherches indiquent que même les personnes âgées déclarent rétrospectivement qu’elles se sentaient plus seules lorsqu’elles étaient plus jeunes. Alors, qu’est-ce que ça fait d’être jeune ?

En règle générale, l’adolescence et le début de l’âge adulte sont une période imprévisible : une période d’incertitude et de transition. Traverser la puberté et l’éducation, devenir adulte, entrer sur le marché du travail, sans parler de trouver un partenaire et de fonder une famille, impliquent tous des décisions complexes et potentiellement risquées qui peuvent accroître la solitude.

Le risque et la complexité ne se jouent pas uniquement au niveau personnel. À ce stade de la vie, vous êtes également potentiellement plus exposé au risque de solitude en raison de forces à l’œuvre au niveau sociétal, qui échappent à votre contrôle.

Il a été constaté que l’utilisation des médias sociaux au cours de la dernière décennie a affecté la qualité de nos relations. Les jeunes sont également plus susceptibles de travailler désormais dans l’économie des petits boulots, ce qui a accru l’incertitude et le manque de contrôle en matière d’emploi. Ne pas être en mesure d’établir des relations de travail comme vous le feriez dans des environnements de travail plus stables peut entraîner un plus grand isolement.

La double crise du coût de la vie et du logement a également frappé le plus durement les jeunes travailleurs. Ces facteurs peuvent également affecter les décisions concernant l’endroit où vivre et l’opportunité de fonder une famille, déclenchant potentiellement des sentiments de solitude existentielle.

Alors que le monde semble effrayant et imprévisible, il n’est pas surprenant que les jeunes se sentent seuls. Obtenir de l’aide lorsque vous vous sentez dépassé par la solitude est important.

Cela semble parfois plus difficile qu’il ne le devrait, peut-être en raison de la croyance erronée que c’est quelque chose qui affecte les personnes plus âgées et non les plus jeunes. Il n’est pas rare d’éprouver de la honte ou d’avoir peur d’être ridiculisé ou blâmé pour ces sentiments. Vous pourriez avoir peur d’imposer un fardeau à vos amis en en parlant. Ce qui, bien entendu, ne fait que renforcer la solitude que vous ressentiez au départ.

C’est pourquoi il est crucial que la société considère la solitude comme une épidémie – et non comme un échec personnel. La prescription sociale est désormais adoptée par le système médico-social. Cela montre qu’aucune personne n’est, en fait, seule à ressentir cela. La solitude individuelle ne sera combattue que collectivement.

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