Le comportement des adolescents, expliqué par un neuroscientifique

Le comportement des adolescents, expliqué par un neuroscientifique

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Les adolescents sont connus pour leur comportement parfois imprévisible. À un moment donné, ils sont matures et lucides, et le lendemain, ils sont irrationnels ou adoptent un comportement à risque. Neurologiquement parlant, ils n'y peuvent rien, même si cela n'apporte probablement que peu de réconfort aux nerfs à vif des parents. Néanmoins, il pourrait être utile de comprendre que les scientifiques émettent l’hypothèse que trois processus interconnectés du développement cérébral des adolescents en sont responsables.

“Il se passe beaucoup de choses à l'adolescence, non seulement en termes de changements hormonaux, mais aussi dans le développement de la structure, de la chimie et des synapses du cerveau, qui sont les points où les cellules nerveuses communiquent entre elles”, explique Ayesha. Sengupta, professeur adjoint de recherche en neurosciences à la faculté de médecine de l'université Tufts.

Bien qu'il reste encore beaucoup de recherches à faire, les données scientifiques indiquent jusqu'à présent que le développement du cerveau des adolescents influence leur façon de penser et de se comporter d'une manière différente de celle des adultes.

L’une de ces différences est liée à la manière dont le cerveau stocke ou cartographie ce qui se passe dans notre environnement. “Comme la cartographie environnementale de la façon dont nous percevons le monde a un tel impact à l'adolescence, différentes générations peuvent développer différentes cartes environnementales”, dit-elle.

“Les événements peuvent être uniques à cette époque. La génération Z peut être beaucoup plus préoccupée et consciente des fusillades dans les écoles et du changement climatique que les générations précédentes, par exemple, parce qu'elles en subissent les effets plus que les générations précédentes à l'adolescence.”

Ordre de développement du cerveau

La partie la plus complexe du cerveau, en particulier chez l’homme, est constituée des structures corticales préfrontales. Ce domaine gère les processus de réflexion d’ordre supérieur et le fonctionnement exécutif. C'est la partie du cerveau qui nous aide à planifier, à évaluer les informations entrantes et à prendre des décisions éclairées. Il contrôle la façon dont nous nous comportons et interagissons avec les autres. Ce sont les dernières structures du cerveau à mûrir, et cela se produit en grande partie à l’adolescence et au début de la vingtaine.

On pense qu’une partie du cerveau appelée amygdale, ainsi que d’autres structures du lobe temporal du cerveau, sont plus responsables à l’adolescence car elles se développent plus tôt. Ces sections du cerveau déclenchent des émotions et des réponses immédiates aux stimuli.

“Pour survivre, il est important d'avoir des réactions rapides, qui peuvent être déclenchées par l'amygdale. Par exemple, si vous voyez un morceau de corde sur le sol, l'amygdale pourrait vous faire penser : 'Oh, c'est un serpent !'” dit Sengupta. “Dans l'ensemble, il est important d'avoir également cette capacité de réflexion accrue qui se produit dans le cortex préfrontal, ce qui vous aiderait à voir que la corde n'est pas un serpent et à vous calmer.”

À l'adolescence, les adolescents sont plus susceptibles de réagir de manière impulsive parce que les structures sous-corticales telles que l'amygdale ont mûri alors que le cortex préfrontal est encore en développement. Les connexions entre le cortex frontal et l’amygdale et les régions associées du cerveau ne sont pas encore complètement formées.

Chimie du cerveau

Sengupta et d’autres scientifiques émettent l’hypothèse que l’adolescence est une période où le développement structurel et chimique du cerveau est incomplet, conduisant à moins d’inhibition et à des émotions plus intenses. Deux neurotransmetteurs, le GABA et le glutamate, sont les principaux messagers chimiques des signaux entre les cellules nerveuses du cerveau. D'autres produits chimiques de signalisation neuronale, notamment la sérotonine, la dopamine, la noradrénaline, l'acétylcholine et les hormones, exercent également des modifications dans l'activité cérébrale et peuvent également moduler les effets du GABA et du glutamate.

“Une hypothèse est qu'il y a moins de GABA, qui est un transmetteur inhibiteur, dans le cerveau de l'adolescent”, explique Sengupta. “Nous pensons également qu'il existe des niveaux ou des fonctions de neurotransmetteurs modulateurs différents dans le cerveau de l'adolescent par rapport au cerveau de l'adulte.”

Les propres recherches de Sengupta portent sur les communications dans l'amygdale du cerveau et le cortex préfrontal, examinant le rôle du glutamate et la manière dont il peut être modulé par la dopamine et la sérotonine. “Une chose que nous constatons chez toutes les espèces à l'adolescence est que lorsqu'un adolescent apprend un simple souvenir de peur (par exemple, chez les rongeurs, nous testons les effets de l'apprentissage et du désapprentissage de l'association d'un ton associé à un stimulus négatif), il est beaucoup plus difficile d'éteindre ce souvenir. peur que si cela est appris en tant qu'enfant ou adulte”, dit-elle.

Le travail de Sengupta se concentre sur l'apprentissage par la peur et la récompense, et sur les raisons pour lesquelles ces apprentissages émotionnels sont moins faciles à éteindre à l'adolescence. Elle examine ce qui se produit lorsque des stimuli positifs et négatifs sont présentés ensemble dans le même environnement pour rivaliser dans la prise de décision à l'adolescence.

Taille synaptique et cartes environnementales

La communication de cellule à cellule dans le cerveau au niveau des synapses individuelles est également en cours de développement à l'adolescence. Dans les études d’extinction de la peur mentionnées ci-dessus, les rongeurs adultes démontrant une plus grande capacité de changement que les adolescents sont en corrélation avec quelque chose dans leur plasticité synaptique, ou la capacité des neurones à modifier leurs connexions, différemment dans les cerveaux des adultes et dans les cerveaux des adolescents.

“Pendant l'adolescence, nous assistons également à ce qu'on appelle l'élagage synaptique, où le cerveau supprime les synapses dont il n'a pas besoin”, explique Sengupta. “Cela pourrait être particulièrement pertinent puisque l'adolescence est une période caractérisée par de nouvelles expériences, la recherche de nouveautés, l'apprentissage des effets des choses dans votre environnement et la navigation dans le monde de manière plus indépendante.”

Les pressions émotionnelles que les réseaux sociaux exercent sur les adolescents sont également bien plus importantes que celles subies par les générations précédentes, et ils les subissent donc beaucoup plus intensément. La recherche de sensations et la recherche de nouveauté peuvent survenir davantage chez les adolescents qui apprennent leurs limites sans avoir les effets régulateurs d'un cortex préfrontal ou d'une chimie cérébrale plus développés, ajoute-t-elle. “Tout se ressent davantage chez les adolescents. Par conséquent, c'est plus mémorable et rend les adolescents plus vulnérables à ses effets.”

Une partie de la constitution neurologique d'un adolescent, comme une prédisposition à l'anxiété ou à certaines maladies mentales, sera héritée. Beaucoup de ces maladies se manifestent pour la première fois à l’adolescence.

“Certains modèles murins de traits génétiques humains démontrent que les comportements anxieux héréditaires sont déjà apparents à l'adolescence, comme la réticence à explorer et les comportements figés face à des stimuli négatifs”, explique Sengupta.

La peur acquise se produit également tout au long de la vie. Mais les expériences sont ressenties plus profondément et façonnées plus intensément chez les adolescents et semblent moins susceptibles d'être « désappris » que si ces expériences se produisent dans l'enfance ou l'adulte, ajoute-t-elle.

“Les adolescents apprennent leurs limites alors que leur fonctionnement exécutif, leur chimie cérébrale et leurs connexions synaptiques évoluent”, explique Sengupta. “Cette fenêtre impressionnable d'expériences nouvelles et marquantes pourrait expliquer pourquoi nous constatons davantage d'accidents de voiture, de troubles de l'alimentation et de suicides au cours de cette période.”

Les tribunaux américains reconnaissent de plus en plus que les cerveaux des adolescents et des adultes sont également très différents, ce qui change la manière dont le système judiciaire pénal traite les adolescents délinquants. En 2023, 27 États et le District de Columbia ont interdit la pratique consistant à condamner les enfants et les adolescents de moins de 18 ans à la perpétuité sans possibilité de libération conditionnelle.

Alors que nous espérons que la plupart des adolescents atteignent l'âge adulte sans problèmes majeurs, les familles, les écoles et, de plus en plus, les tribunaux reconnaissent que « l'adolescence est une période vulnérable du développement cérébral », conclut-elle.

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