Le mal des montagnes est généralement léger, mais peut parfois devenir très grave : un médecin explique comment se préparer en toute sécurité.

Le mal des montagnes est généralement léger, mais peut parfois devenir très grave : un médecin explique comment se préparer en toute sécurité.

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Equipés des équipements les plus récents et assoiffés d'aventure, les alpinistes acceptent les périls liés à la conquête des plus hauts sommets du monde. Pourtant, même ceux qui marchent avec plus de prudence à haute altitude ne sont pas à l’abri des risques pour la santé qui les attendent dans l’air raréfié.

Le mal d'altitude, qui fait le plus souvent référence au mal aigu des montagnes, présente un défi important pour ceux qui voyagent et s'aventurent dans des destinations de haute altitude. Ses symptômes peuvent aller de légèrement gênants à invalidants et, dans certains cas, peuvent évoluer vers des maladies potentiellement mortelles.

Même si l’intérêt pour le tourisme en haute altitude augmente rapidement, la sensibilisation et la compréhension générales des dangers liés à la visite de ces lieux restent faibles. Plus les voyageurs en savent, mieux ils peuvent se préparer et profiter de leur voyage.

En tant que médecin urgentiste spécialisé dans les maladies de haute altitude, je travaille à améliorer les soins de santé dans les régions reculées et montagneuses du monde entier. Je m'investis dans la recherche de moyens permettant à des personnes de tous horizons de découvrir la magie de la montagne d'une manière agréable et significative.

La science derrière le mal de l’altitude

Le mal d'altitude est rare dans les endroits inférieurs à 8 200 pieds (2 500 mètres) ; cependant, cela devient très courant lorsque l'on monte au-dessus de cette altitude. En fait, cela affecte environ 25 % des visiteurs des montagnes du Colorado, où je mène la plupart de mes recherches.

Le risque augmente rapidement avec les ascensions plus élevées. Au-dessus de 9 800 pieds (3 000 mètres), jusqu'à 75 % des voyageurs peuvent développer des symptômes. Les symptômes du mal de l'altitude sont généralement légers et comprennent des maux de tête, des étourdissements, des nausées, de la fatigue et de l'insomnie. Ils disparaissent généralement après un à deux jours, à condition que les voyageurs arrêtent leur ascension, et les symptômes disparaissent rapidement avec la descente.

Lorsque les voyageurs ne s'acclimatent pas correctement, ils peuvent être sensibles à des maladies d'altitude potentiellement mortelles, telles qu'un œdème pulmonaire de haute altitude ou un œdème cérébral de haute altitude. Ces conditions sont caractérisées par une accumulation de liquide dans les tissus des poumons et du cerveau, respectivement, et constituent les formes les plus graves du mal de l'altitude.

On pense que les symptômes du mal d’altitude sont causés par une pression accrue entourant le cerveau, qui résulte de l’incapacité du corps à s’acclimater à des altitudes plus élevées.

À mesure que les gens entrent dans un environnement avec une pression atmosphérique plus faible et, par conséquent, une teneur en oxygène plus faible, leur rythme respiratoire augmente afin de compenser. Cela entraîne une augmentation de la quantité d’oxygène dans le sang ainsi qu’une diminution des niveaux de CO₂, ce qui augmente ensuite le pH sanguin. En conséquence, les reins compensent en éliminant du sang un produit chimique appelé bicarbonate dans l’urine. Ce processus incite les gens à uriner davantage et aide à corriger la teneur acide et alcaline du sang à un niveau plus normal.

L’importance d’une ascension progressive

Les experts en médecine de haute altitude et d’autres médecins savent depuis des décennies que prendre le temps de monter lentement est le meilleur moyen de prévenir le développement du mal d’altitude.

Cette stratégie donne au corps le temps de compléter ses réponses physiologiques naturelles aux changements de pression atmosphérique et de teneur en oxygène. En fait, il a été démontré que passer une seule nuit à une altitude modérée, comme à Denver, au Colorado, à 1 600 mètres d'altitude, réduit considérablement le risque de développer des symptômes.

Les personnes qui sautent cette étape et voyagent directement vers des altitudes élevées sont jusqu'à quatre fois plus susceptibles de développer des symptômes du mal de l'altitude. Lorsque vous allez à des altitudes supérieures à 11 000 pieds, plusieurs jours d’acclimatation sont nécessaires. Les experts recommandent généralement de ne pas monter plus de 1 500 pieds par jour une fois le seuil de 8 200 pieds d'altitude franchi.

Les travailleurs travaillant en haute altitude, comme les porteurs dans l'Himalaya népalais, sont particulièrement exposés aux maladies liées à l'altitude. Ces travailleurs ne respectent souvent pas les recommandations d'acclimatation afin de maximiser leurs revenus pendant les saisons touristiques ; en conséquence, ils sont plus susceptibles de souffrir de formes graves du mal de l’altitude.






Médicaments efficaces

Depuis plus de 40 ans, un médicament appelé acétazolamide est utilisé pour prévenir le développement du mal des montagnes et pour traiter ses symptômes. L'acétazolamide est couramment utilisé comme diurétique et pour le traitement du glaucome, une affection qui provoque une augmentation de la pression dans l'œil.

S'il est commencé deux jours avant de monter à une altitude élevée, l'acétazolamide peut prévenir les symptômes d'une maladie aiguë en accélérant le processus d'acclimatation. Néanmoins, cela n'annule pas les recommandations de monter lentement, et il est systématiquement recommandé uniquement lorsque les personnes ne peuvent pas monter lentement ou pour les personnes ayant des antécédents de symptômes graves du mal d'altitude, même avec une ascension lente.

D'autres médicaments, dont l'ibuprofène, ont montré une certaine efficacité dans le traitement du mal aigu des montagnes, mais pas aussi bien que l'acétazolamide.

Un médicament stéroïde appelé dexaméthasone est efficace à la fois pour traiter et prévenir les symptômes, mais il n’améliore pas l’acclimatation. Il est recommandé uniquement lorsque l'acétazolamide n'est pas efficace ou ne peut pas être pris.

De plus, il est important d'éviter l'alcool pendant les premiers jours à des altitudes plus élevées, car cela altère la capacité du corps à s'acclimater.

Les thérapies et remèdes non éprouvés sont courants

À mesure que le tourisme de haute altitude devient de plus en plus populaire, de multiples produits et remèdes commerciaux ont vu le jour. La plupart d’entre eux ne sont pas efficaces ou ne fournissent aucune preuve suggérant qu’ils fonctionnent comme annoncé. D’autres options ont des preuves mitigées, ce qui les rend difficiles à recommander.

Des médicaments tels que l'aspirine, les stéroïdes inhalés et le sildénafil ont été proposés comme agents préventifs possibles du mal de l'altitude, mais dans l'ensemble, ils ne se sont pas révélés efficaces.

Les suppléments et les antioxydants n’ont aucun avantage prouvé dans la prévention ou le traitement des symptômes du mal d’altitude. Les exercices normaux et à haute altitude sont des moyens populaires de se préparer aux hautes altitudes, en particulier parmi les athlètes. Cependant, au-delà de certaines stratégies de pré-acclimatation, comme de brefs séjours en haute altitude, la forme physique et l'entraînement ne apportent que peu d'avantages.

L'oxygène en conserve a également explosé en popularité auprès des voyageurs. Même si l’administration continue d’oxygène médical dans un établissement de soins de santé peut atténuer les symptômes du mal d’altitude, les bidons d’oxygène portables contiennent très peu d’oxygène gazeux, ce qui jette un doute sur leur efficacité.

Certains voyageurs d'aventure en haute altitude dorment dans des tentes spécialisées qui simulent une augmentation de l'altitude en réduisant la quantité d'oxygène disponible dans l'air ambiant. On pense que les niveaux d'oxygène plus faibles dans la tente accélèrent le processus d'acclimatation, mais les tentes ne sont pas capables de diminuer la pression barométrique. Il s’agit d’une partie importante de l’environnement de haute altitude qui induit l’acclimatation. Sans modifier la pression de l’air ambiant, ces tentes peuvent mettre plusieurs semaines à être efficaces.

Les médicaments naturels, tels que les feuilles de gingko et de coca, sont présentés comme des traitements naturels contre le mal de l'altitude, mais peu d'études ont été réalisées à leur sujet. Les avantages modestes et les effets secondaires importants de ces options rendent leur utilisation difficile à recommander.

Rester hydraté est très important à haute altitude en raison des pertes de liquide dues à une miction accrue, à un air sec et à un effort physique accru. Les symptômes de déshydratation peuvent également imiter ceux du mal de l’altitude. Mais il existe peu de preuves qu’une consommation excessive d’eau puisse prévenir ou traiter le mal de l’altitude.

Les montagnes ont quelque chose à offrir aux visiteurs de tous intérêts et de toutes expertises et peuvent offrir des expériences qui changent véritablement la vie. Bien qu'il existe des risques pour la santé associés aux voyages à des altitudes plus élevées, ceux-ci peuvent être atténués en effectuant des préparatifs de base et en prenant le temps de monter lentement.

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