Les bébés neurones du cerveau adulte sont nécessaires au maintien de la mémoire : étude

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Il y a un quart de siècle, des chercheurs ont découvert que les adultes, et pas seulement les nourrissons, pouvaient générer de nouvelles cellules cérébrales, un processus appelé neurogenèse. Mais le rôle que jouent ces nouveaux neurones dans la santé ou la maladie n’est toujours pas clair.

Dans une nouvelle étude sur des souris, des chercheurs de l’Université de Columbia ont découvert que la neurogenèse chez l’adulte est essentielle au maintien des circuits cérébraux qui soutiennent la mémoire de travail tout au long de la vie et que la perte chronique de la neurogenèse chez l’adulte entraîne une perte de mémoire progressive, comme celle observée dans le déclin cognitif lié à l’âge et la maladie d’Alzheimer. chez les humains.

L’étude intitulée « Les neurones nés adultes maintiennent les entrées cholinergiques de l’hippocampe et soutiennent la mémoire de travail pendant le vieillissement » a été publiée en juillet dans la revue Psychiatrie Moléculaire.

“La nouvelle encourageante est que ces déficits de mémoire étaient complètement réversibles chez la souris, ce qui soulève la possibilité que nous puissions prévenir ou traiter la perte de mémoire liée au vieillissement ou à la démence chez l’homme”, déclare le responsable de l’étude Alex Dranovsky, MD, Ph.D., professeur agrégé. de psychiatrie au Collège des médecins et chirurgiens de l’Université Columbia Vagelos.

Les chercheurs estiment que l’hippocampe du cerveau, qui joue un rôle clé dans la mémoire, l’apprentissage et les émotions, fabrique environ un millier de nouveaux neurones chaque jour à l’âge adulte.

“Considérant que le cerveau contient environ 100 milliards de neurones, il est raisonnable de se demander si ce niveau de neurogenèse pourrait avoir un impact sur le fonctionnement cérébral”, explique Dranovsky. “Mais au cours de la vie de l’animal, les effets de ces nouvelles cellules peuvent s’accumuler à mesure qu’elles établissent des connexions avec d’autres neurones et d’autres parties du cerveau.”

Pour tester si la neurogenèse adulte est vitale pour la santé du cerveau à long terme, l’équipe de Dranovsky a stoppé le processus chez des souris adultes en irradiant le lieu de naissance de nouveaux neurones ou en recourant au génie génétique.

Au fil du temps, les souris ont produit de moins en moins de neurotransmetteur acétylcholine dans l’hippocampe, entraînant un profond recâblage d’un circuit cérébral essentiel à la mémoire. Les souris ont également connu un déclin lent mais progressif de leur mémoire de travail (des « notes autocollantes » temporaires pour effectuer des tâches mentales).

Remarquablement, alors que la neurogenèse a été supprimée immédiatement après le traitement, les changements de mémoire, anatomiques et biochimiques ont mis cinq mois (environ un quart de la durée de vie de la souris) à apparaître.

Même si le circuit cérébral a changé d’une manière qui a altéré la mémoire, le circuit a formé de nouvelles connexions, mais dysfonctionnelles, qui pourraient être recrutées pour améliorer la mémoire.

“C’était comme si les neurones existants essayaient, mais échouaient, de compenser la perte de neurogenèse et ce qui avait commencé comme un subtil défaut de l’acétylcholine”, explique Dranovsky, “et ils avaient juste besoin d’un petit coup de pouce”.

Les chercheurs soupçonnaient que le circuit rénové contenait des réserves suffisantes d’acétylcholine mais ne pouvait pas la libérer en cas de besoin. À l’aide d’un médicament, les chercheurs ont poussé le circuit pour libérer davantage d’acétylcholine et ont complètement sauvé les déficits de mémoire, même chez les souris âgées.

“Les résultats suggèrent que nous devons revisiter les vieilles notions sur le vieillissement cérébral”, explique Dranovsky. “Cela semble être plus plastique que nous le pensions.”

Les inhibiteurs de la cholinestérase ont été utilisés pour traiter les patients atteints de la maladie d’Alzheimer, avec peu de succès. “Nous pensons que ce médicament, et bien d’autres, ont échoué parce qu’ils se concentrent sur un type de cellule ou de molécule. Ce que nos résultats nous disent, c’est que nous devons probablement tenir compte du fait que l’ensemble du circuit de la mémoire est compromis par le vieillissement et la démence. “.

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