Les chercheurs au noir du système immunitaire ouvrent la voie à une nouvelle cible thérapeutique

Les chercheurs au noir du système immunitaire ouvrent la voie à une nouvelle cible thérapeutique

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Notre système immunitaire est remarquablement puissant. Il rassemble rapidement des équipes de cellules pour éliminer les menaces à l’intérieur de notre corps. Mais parfois, on se trompe de cible. Les maladies auto-immunes comme le lupus et la sclérose en plaques résultent de tirs amis : des cellules immunitaires attaquant par erreur des tissus et des organes sains. De nouveaux traitements et cibles thérapeutiques sont absolument nécessaires pour ces maladies.

Aujourd’hui, le professeur Christopher Vakoc du Cold Spring Harbor Laboratory (CSHL) est peut-être tombé sur une nouvelle cible thérapeutique, cachée à la vue de tous. Vakoc et son équipe ont découvert que IκBζ, une protéine bien étudiée dans le domaine de l'immunologie, contient une séquence négligée, qui lui permet d'activer des protéines clés dans les cellules immunitaires. Bien que la séquence – le peptide OCA – soit minuscule, son ciblage peut avoir des effets significatifs sur la destruction des cellules immunitaires détraquées.

Pendant des années, IκBζ était connu pour un travail important : contrôler le NFκB, une protéine essentielle au développement d’une réponse immunitaire. Mais il s’avère que IκBζ a une double fonction. L'équipe de Vakoc a découvert qu'elle active également une autre famille importante de protéines immunitaires appelées POU. Et cela grâce au peptide OCA. Le déclenchement des deux réactions immunitaires peut garantir la réponse la plus rapide aux dangers envahissants – une marque essentielle de nos défenses naturelles.

“Le système immunitaire est contrôlé la plupart du temps”, explique Vakoc. “Mais dès qu'un agent pathogène arrive, il doit s'adapter très rapidement. La capacité de réagir en quelques secondes est essentielle pour éliminer les bactéries, un virus envahissant ou même le cancer. Le temps presse.”

Pourquoi l’évolution a-t-elle confié à IκBζ ce travail au clair de lune ? Vakoc soupçonne que cela a quelque chose à voir avec le nombre énorme de tâches accomplies par le système immunitaire. Bien que les cellules immunitaires activent bon nombre des mêmes protéines, chaque cellule a également ses propres fonctions. La dualité de IκBζ pourrait fournir aux défenseurs de notre corps la polyvalence nécessaire pour basculer rapidement entre les rôles.

“L'évolution trouve souvent des solutions créatives et efficaces aux problèmes de la vie”, explique Vakoc. “Nous pensons que le peptide OCA permet à différents types de cellules immunitaires de réagir rapidement, avec les bons gènes au bon moment et au bon endroit. Il s'agit de personnaliser la réponse immunitaire des différentes cellules du corps.”

Cette découverte pourrait constituer la base de futures immunothérapies contre les maladies auto-immunes. Étant donné que le peptide OCA est bien défini et présent dans de nombreuses cellules immunitaires, il pourrait constituer une cible médicamenteuse de premier ordre. Et c’est là que Vakoc jettera son dévolu ensuite.

“Cibler IκBζ via son peptide OCA devrait avoir des impacts intéressants sur le système immunitaire, avec des effets hautement spécifiques au type de cellule”, explique Vakoc. “Nos futures recherches exploreront cette question.”

Les résultats sont publiés dans la revue Cellule moléculaire.

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