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Les nouveau-nés sont exposés aux bactéries généralement portées par les mères, selon une étude

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Streptococcus agalactiae (connu sous le nom de streptocoque du groupe B ou SGB) est présent dans le tractus génital chez environ une femme sur cinq. Des recherches antérieures menées par l’équipe de l’Université de Cambridge et de l’hôpital Rosie du Cambridge University Hospitals NHS Foundation Trust ont identifié le SGB dans le placenta d’environ 5 % des femmes avant le début du travail. Bien qu’elle puisse être traitée avec des antibiotiques, à moins d’être dépistée, les femmes ne sauront pas qu’elles sont porteuses.

Le SGB peut provoquer une septicémie, une réaction potentiellement mortelle à une infection, chez le nouveau-né. Dans le monde, le SGB est responsable d’environ 50 000 mortinaissances et de 100 000 décès de nourrissons par an.

Dans une étude publiée dans Microbiologie naturelle, l’équipe a étudié le lien entre la présence de SGB dans le placenta et le risque d’admission du bébé dans une unité néonatale. Les chercheurs ont réanalysé les données disponibles lors de leur précédente étude portant sur 436 nourrissons nés à terme, confirmant ainsi leurs résultats dans une deuxième cohorte de 925 grossesses.

D’après leur analyse, les chercheurs estiment que le SGB placentaire était associé à un risque deux à trois fois plus élevé d’admission en unité néonatale, avec un bébé sur 200 admis avec une septicémie associée au SGB, soit près de 10 fois l’estimation précédente. L’évaluation clinique de ces bébés à l’aide des tests de diagnostic actuels a identifié le SGB dans moins d’un cas sur cinq.

Aux États-Unis, toutes les femmes enceintes font systématiquement l’objet d’un dépistage du SGB et sont traitées avec des antibiotiques si elles s’avèrent positives. Au Royaume-Uni, les femmes dont le test est positif pour le SGB sont également traitées avec des antibiotiques. Cependant, seule une minorité de femmes enceintes sont testées pour le SGB, car l’approche au Royaume-Uni consiste à obtenir des échantillons uniquement auprès de femmes présentant des complications ou présentant d’autres facteurs de risque. .

Il existe un certain nombre de raisons pour lesquelles les femmes au Royaume-Uni ne sont pas soumises à un test de dépistage, notamment le fait que la détection du SGB chez la mère n’est pas toujours simple et que seule une petite minorité de bébés exposés à la bactérie tomberaient malades. Un essai contrôlé randomisé de dépistage du SGB pour un traitement aux antibiotiques est actuellement en cours au Royaume-Uni.

Le Dr Francesca Gaccioli du Département d’obstétrique et de gynécologie de l’Université de Cambridge a déclaré : « Au Royaume-Uni, nous n’avons traditionnellement pas effectué de dépistage du SGB chez les mères, mais nos conclusions, selon lesquelles un nombre significativement plus élevé de nouveau-nés sont admis dans l’unité néonatale, en conséquence de sepsis lié au SGB qu’on ne le pensait auparavant – modifie profondément la balance risque/bénéfice du dépistage universel.

Pour améliorer la détection, les chercheurs ont développé un test PCR ultrasensible, qui amplifie d’infimes quantités d’ADN ou d’ARN provenant d’un échantillon suspecté pour vérifier la présence du SGB. Ils ont déposé un brevet auprès de Cambridge Enterprise, la branche de transfert de technologie de l’Université de Cambridge, pour ce test.

Le professeur Gordon Smith, responsable du service d’obstétrique et de gynécologie à l’Université de Cambridge, a déclaré : « Grâce à ce nouveau test, nous réalisons maintenant que les cas cliniquement détectés de SGB peuvent représenter la pointe de l’iceberg des complications résultant de cette infection. Nous espérons que le test ultra-sensible développé par notre équipe pourrait conduire à des tests viables au point de service pour éclairer les soins néonatals immédiats.

Lorsque les chercheurs ont analysé le sérum du cordon ombilical des bébés, ils ont constaté que plus d’un tiers présentaient des niveaux considérablement accrus de plusieurs cytokines, des messagers protéiques libérés par le système immunitaire. Ceci suggère qu’une soi-disant « tempête de cytokines » – une réponse immunitaire extrême qui provoque des dommages collatéraux à l’hôte – était à l’origine du risque accru de maladie.

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