Les psychologues déterminent que l'inquiétude pour les autres apparaît au cours de la deuxième année de la vie

Les psychologues déterminent que l'inquiétude pour les autres apparaît au cours de la deuxième année de la vie

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Il a été démontré que les enfants font déjà preuve d’empathie à 18 mois. Dans une étude LMU publiée dans Développement cognitifles expressions faciales, les gestes ou les vocalisations des enfants de cet âge indiquaient qu'ils étaient émotionnellement affectés par la détresse d'une autre personne.

D’un point de vue psychologique, il s’agit d’une étape importante du développement. “Pour ressentir une préoccupation empathique, l'enfant doit être capable de faire la distinction entre lui-même et l'autre personne”, explique Markus Paulus, titulaire de la chaire de psychologie du développement et de psychologie éducative à la LMU. Cette image de soi émerge au cours de la deuxième année de la vie, comme en témoigne par exemple le fait que les enfants se reconnaissent dans le miroir.

Les nourrissons sont touchés dès leur plus jeune âge par les sentiments des autres, comme la peur ou le chagrin. La psychologie du développement interprète cette contagion émotionnelle comme un premier pas vers une préoccupation empathique. “Pour une préoccupation empathique, il faut aussi être capable de réguler l'émotion et de ne pas se laisser submerger par elle”, explique Paulus. La préoccupation empathique nécessite non seulement une résonance affective, mais aussi une compréhension cognitive et la capacité de prendre le point de vue de l’autre personne.

Dans l'étude, les chercheurs ont également étudié le rôle que joue le comportement des soignants dans la capacité des enfants à ressentir une préoccupation empathique envers les autres. Ils ont découvert que le degré de sensibilité parentale est essentiel : plus les mères réagissaient avec sensibilité aux besoins de leurs nourrissons, plus les enfants étaient capables, au cours de leur deuxième année de vie, de faire preuve d'empathie envers un étranger. Ainsi, la préoccupation empathique est socialement acquise.

Les psychologues déterminent que l'inquiétude pour les autres apparaît au cours de la deuxième année de la vie

“Un enfant ne pourrait pas survivre sans des soignants sensibles qui agissent avec empathie. Les enfants apprennent d'eux comment gérer les émotions négatives. Ils sont ainsi capables d'appliquer eux-mêmes ces leçons”, explique Paulus. Ainsi, l’étude montre que la préoccupation empathique n’est pas innée, mais se développe dans le contexte des interactions sociales.

Pour le développement ultérieur de l’enfant, une préoccupation empathique est essentielle au comportement prosocial. “La préoccupation empathique nous aide à réagir de manière appropriée à la détresse des autres. Elle nous motive à prendre soin d'eux”, explique la co-auteure Tamara Becher.

Pour l'étude, une équipe dirigée par Paulus et Becher a invité les mêmes nourrissons et leurs mères à des expériences comportementales au LMU lorsque les enfants avaient 6, 10, 14 et 18 mois. Au total, 127 couples mère-enfant ont été étudiés sur une période d'un an et demi. Les chercheurs ont enregistré des signes d’empathie chez les enfants dans des situations ludiques à quatre moments différents.

Au cours de l'expérience, les enfants ont observé comment une autre personne avait eu un léger accident et simulé une douleur. Leur réponse a également été comparée à leur comportement lorsqu’ils voyaient une autre personne rire. Les enfants avaient 6 mois lors de leur première visite et 18 mois lors de leur dernière.

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