Une nouvelle étude met en lumière la façon dont notre cerveau perçoit – ou ne parvient pas à percevoir – ce que nous voyons

Une nouvelle étude met en lumière la façon dont notre cerveau perçoit – ou ne parvient pas à percevoir – ce que nous voyons

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Une nouvelle étude dans Neurosciences naturelles sur le « masquage visuel » met en lumière la façon dont nous « ne voyons pas » les choses et montre comment la perception consciente est générée dans le cerveau.

Dans un phénomène connu sous le nom de masquage visuel, les individus ne perçoivent pas consciemment une image si une autre image apparaît en succession rapide. Mais le timing de ces images est important. La première image doit s’allumer et s’éteindre assez rapidement, et la deuxième image doit suivre rapidement (de l’ordre de 50 millisecondes) pour que le masquage fonctionne.

Shawn Olsen, Ph.D., chercheur à l’Institut Allen, et ses collègues se sont penchés sur la science derrière cette illusion d’optique et ont montré pour la première fois que cela se produisait également chez la souris. Après avoir entraîné des souris à rendre compte de ce qu’elles ont vu, l’équipe a également pu identifier une certaine région du cerveau nécessaire au fonctionnement de l’illusion de masquage visuel.

“C’est une observation intéressante, où ce qui est présent dans le monde ne se reflète pas avec précision dans votre perception”, a déclaré Olsen. “Comme d’autres illusions visuelles, nous pensons qu’elles nous renseignent sur le fonctionnement du système visuel et, en fin de compte, sur les circuits neuronaux qui sous-tendent la conscience visuelle.”

Les scientifiques ont découvert cet étrange phénomène au 19ème siècle, mais pourquoi et comment le cerveau humain le fait reste un mystère.

L’étude réduit les parties du cerveau responsables de la conscience du monde qui nous entoure, a déclaré Christof Koch, Ph.D., chercheur méritoire à l’Institut Allen, qui a dirigé l’étude avec Olsen et Sam Gale, Ph.D. , scientifique à l’Institut Allen.

Lorsque la pluie de photons frappe notre rétine, l’information emprunte un chemin prescrit depuis nos globes oculaires à travers plusieurs régions différentes du cerveau, pour se terminer dans les zones de traitement supérieures du cortex, la coque ridée la plus externe du cerveau.

Grâce à des études antérieures sur le masquage visuel, les scientifiques savent que les neurones de la rétine et certaines parties du cerveau au début de cette voie sont activés même lorsqu’une personne n’a pas conscience qu’elle voit une image. En d’autres termes, votre cerveau voit des choses à votre insu.

Pour explorer où la sensation inconsciente se transforme en perception et en action conscientes, les scientifiques ont d’abord entraîné 16 souris à faire tourner une petite roue LEGO dans la direction d’une image flashée rapidement en échange d’une friandise si elles choisissaient la bonne direction.

Les scientifiques ont ensuite ajouté une image de masquage différente des deux côtés de l’écran, suivant directement l’image cible. Avec l’ajout du masque, les animaux ne pouvaient plus effectuer la tâche correctement, ce qui impliquait qu’ils n’étaient plus conscients de l’image cible d’origine.

Étant donné que le masquage visuel n’avait jamais été testé sur des souris auparavant, l’équipe de recherche a dû créer une tâche à leur intention, ce qui signifie que les images et la manière dont elles étaient affichées différaient de celles utilisées dans les études humaines précédentes.

Pour confirmer que l’illusion d’optique qu’ils ont montrée aux rongeurs nous concerne, l’équipe l’a également testée sur 16 personnes (la roue remplacée par une frappe au clavier). La perception humaine (ou son absence) et la perception par la souris de cette illusion de masquage visuel spécifique se sont révélées très similaires.

Ce résultat signifie que la perception consciente se produit soit dans le cortex visuel, soit dans les zones supérieures du cortex en aval. Cela correspond au sentiment général dans le domaine selon lequel le cortex est le siège de la perception consciente chez les mammifères, y compris chez nous, a déclaré Koch.

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