Vivre à des altitudes plus élevées en Inde est lié à un risque accru de retard de croissance chez l'enfant

Vivre à des altitudes plus élevées en Inde est lié à un risque accru de retard de croissance chez l'enfant

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Vivre à des altitudes plus élevées en Inde est lié à un risque accru de retard de croissance, les enfants vivant dans des maisons situées à 2 000 mètres ou plus au-dessus du niveau de la mer étant 40 % plus à risque que ceux vivant à 1 000 mètres en dessous, selon une étude publiée dans BMJ Nutrition Prévention & Santé.

Les enfants vivant dans les zones rurales semblent être les plus vulnérables, ce qui a incité les chercheurs à préconiser de donner la priorité aux programmes nutritionnels dans les régions vallonnées et montagneuses du pays.

Malgré diverses initiatives, le retard de croissance chez l'enfant, dû à la malnutrition chronique, reste un défi majeur de santé publique en Inde, touchant plus d'un tiers des enfants de 5 ans, notent les chercheurs.

Même si des recherches menées dans d'autres pays indiquent un lien entre l'altitude résidentielle et le retard de croissance, il n'est pas clair si cela pourrait également s'appliquer en Inde, où un nombre important de personnes vivent à plus de 2 500 mètres d'altitude.

Pour approfondir cette question, les chercheurs se sont appuyés sur les données de l’Enquête nationale sur la santé familiale (NFHS-4) de 2015-2016, une enquête auprès des ménages indiens représentative à l’échelle nationale. Quelque 167 555 enfants de moins de 5 ans à travers le pays ont été inclus dans l’analyse. Les données GPS ont été utilisées pour catégoriser le niveau d'altitude tandis que la norme de l'Organisation mondiale de la santé (OMS) a été utilisée pour définir le retard de croissance.

La plupart (98 % ; 164 874) des enfants vivaient à moins de 1 000 m au-dessus du niveau de la mer ; 1,4 % (2 346) vivaient entre 1 000 et 1 999 m d'altitude ; et 0,2% (335) vivaient à 2 000 m ou plus. Sept sur dix vivaient en zone rurale.

La prévalence globale du retard de croissance chez ces enfants était de 36 %, avec une prévalence plus élevée chez les enfants âgés de 18 à 59 mois (41 %) que chez ceux de moins de 18 mois (27 %).

Le retard de croissance était plus fréquent chez les enfants du troisième rang ou plus (44 %) que chez les premiers-nés (30 %). Les taux de retard de croissance étaient encore plus élevés chez les enfants qui étaient petits ou très petits (45 %) à la naissance.

L'éducation des mères est apparue comme un facteur influent : la prévalence du retard de croissance a diminué à mesure que le niveau d'éducation de la mère a augmenté. La proportion d'enfants dont la mère n'avait pas été scolarisée était plus du double de celle des enfants dont la mère avait fait des études supérieures : 48 % contre 21 %.

D'autres facteurs de protection comprenaient des éléments de soins prénatals, tels que les visites à la clinique, la vaccination contre le tétanos et les suppléments de fer et d'acide folique ; la proximité des établissements de santé ; et n'appartenant pas à une caste ou à une tribu indigène particulière.

Il s'agit d'une étude observationnelle qui a capturé un instantané de la population à un moment précis, ce qui rend difficile la confirmation de l'altitude comme cause du retard de croissance, reconnaissent les chercheurs. Mais il existe des explications plausibles à leurs découvertes, suggèrent-ils. Par exemple, une exposition chronique à une altitude élevée peut réduire l’appétit, restreindre l’apport d’oxygène aux tissus et limiter l’absorption des nutriments.

L’insécurité alimentaire a également tendance à être plus grande à des altitudes plus élevées, où les rendements agricoles sont plus faibles et le climat plus rigoureux. De même, la fourniture de soins de santé, y compris la mise en œuvre de programmes nutritionnels, et l’accès aux soins de santé sont également plus difficiles, suggèrent-ils.

« En résumé, des efforts concertés sont nécessaires dans les secteurs de la santé et de la nutrition pour lutter contre le retard de croissance, adaptés pour se concentrer sur les enfants à plus haut risque dans les zones vulnérables », concluent-ils.

« Une approche à plusieurs volets devrait combiner des initiatives de santé reproductive, des programmes de nutrition des femmes, des interventions d'alimentation des nourrissons et des jeunes enfants et des mesures de sécurité alimentaire. La recherche, le suivi et l'évaluation continus seront essentiels pour orienter les politiques fondées sur des données probantes et les actions ciblées pour garantir que chaque enfant indien a la possibilité d’une croissance et d’un développement sains. »

Professeur Sumantra Ray, directrice exécutive du NNEdPro Global Institute for Food, Nutrition and Health, copropriétaire BMJ Nutrition Prévention & Santé avec BMJ, ajoute : « Au cours des dernières décennies, les interventions de santé publique en Inde ont efficacement résolu des problèmes nutritionnels prédominants, tels que la carence en iode, associée au fait de vivre à des altitudes plus élevées.

“Mais cette étude met en évidence les complexités de la malnutrition dans les régions montagneuses où les déterminants plus larges de la malnutrition chez les moins de 5 ans nécessitent une étude plus approfondie pour élucider les contributions relatives de l'hérédité, de l'environnement, du mode de vie et des facteurs socio-économiques.”

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